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La región eurosiberiana

Origen y características

Un bosque es una superficie con gran densidad de árboles y arbustos. Los bosques se encuentran en todas las regiones en las que es posible su crecimiento, hasta la altitud llamada "la línea de los árboles" (línea tope imaginaria según la cual no se da el crecimiento, debido al frío o a la escasez de oxígeno), exceptuándose zonas de baja pluviosidad o riesgo frecuente de incendios forestales. En general, los bosques contienen un gran número de árboles de diferentes especies y alturascombinados con capas de vegetación baja, lo que proporciona una eficiente distribución de la luz solar.

Un bosque, en su forma natural, es el hogar de muchas especies animales y

vegetales, y el peso de su biomasa en un kilómetro cuadrado dado es alto, comparado con otros ecosistemas. La ciencia que estudia los bosques como explotación comercial se denomina silvicultura.

En la actualidad, los bosques del mundo están siendo destruidos a gran escala por la deforestación, producida por los seres humanos.

Los bosques se pueden clasificar, según su origen, en:

bosques naturales; clasificados a su vez en:

bosques primarios;

bosques secundarios;

bosques implantados o reforestados.

Los bosques de la Península Ibérica, que actualmente esta compuesta por dos estados, España y Portugal, están encuadrados dentro de dos grandes regiones de flora y vegetación; cada una de ellas, caracterizada por una serie de plantas y comunidades vegetales que le son propias, además de poseer otras muchas en común.

La separación entre estas dos regiones no es clara y tajante; existe una influencia mutua, que hace muy difícil establecer unos límites precisos: algunas especies tienen su óptimo precisamente en estos espacios intermedios.

Bosques Templados

Son insectos pertenecientes al orden de los dípteros; sus géneros incluyen Anopheles, Culex, Psorfora, Oclerotatus, Aedes, Stegomyia,Sabetes, Culiseta y Haemagoggus. Existen 35 géneros en total con más de 2700 especies reconocidas. Los mosquitos son insectos voladores, poseen un cuerpo delgado y patas alargadas; su tamaño varía de especie en especie, pero rara vez superan los 15 mm.

En la mayoría de los mosquitos hembra, las partes de la boca forman una probóscide larga preparada para perforar la piel de los mamíferos (o en algunos casos de aves, reptiles o anfibios) para succionar su sangre. Las hembras requieren proteínas para la creación de huevos y ya que la dieta normal del mosquito consiste en néctar y jugos de frutas, carentes de proteínas, deben beber sangre para obtener las proteínas necesarias.

Los machos difieren de las hembras en que sus bocas no están preparadas para succionar sangre. Excepcionalmente, las hembras de un género de mosquitos, Toxorhynchites, no beben sangre. Las larvas de este mosquito son predadores de otras larvas de mosquitos.El mosquito pasa por cuatro fases distintas en su ciclo vital: huevo, larva, pupa y adulto. El tamaño que

alcance en las tres primeras etapas depende de su especie y de la temperatura. Por ejemplo, Culex tarsalis puede completar su ciclo vital en 14 días a 20 °C y en sólo diez días a 25 °C. Algunas especies tienen ciclos vitales de apenas cuatro días o de hasta un mes.

Enfermedades

El mosquito de la fiebre amarilla (Stegomyia aegypti) es un mosquito que puede ser huesped del virus del dengue y el de la fiebre amarilla, así como de otras enfermedades. Anteriormente clasificado como un subgénero de Aedes (al que pertenece el estrechamente emparentado Aedes albopictus, el principal vector del dengue), en 2005 estudios moleculares llevaron a reclasificar Stegomyia como género, cambiando el nombre del mosquito (que se denominaba hasta entonces Aedes aegypti).

En zonas endémicas el mosquito tigre (Aedes albopictus) es vector en la trasmisión de enfermedades como el dengue en América Central, del Sur y zona del Pacífico, la fiebre amarilla y aunque en mucha menor frecuencia que el Stegomyia aegypti puede ser vector en la transmisión del Virus del Nilo Occidental.

Estudios norteamericanos han evidenciado la presencia de virus en el insecto, de los cuales, al menos dos, son causa de enfermedad en humanos como la encefalitis equina del este.

El vector de la malaria humana es la hembra del mosquito Anopheles. Esta enfermedad es la primera causa de enfermedades debilitantes, con más de 200 millones de casos cada año en todo el mundo.

Los pinos son un género (Pinus) de árboles o, raramente, arbustos, de la familia Pinaceae, Subfamilia Pinoideae que presentan una ramificación frecuentemente verticilada y más o menos regular.

La copa puede ser piramidal o redondeada y, en los árboles adultos, ancha y deprimida.

Los macroblastos presentan hojas escuamiformes sin clorofila, mientras que los braquiblastos son muy cortos, con una vaina membranosa de escamas y están terminados por dos a cinco hojas lineares o acículas, con dos o más canales resiníferos cada una. Los conos masculinos se desarrollan en la base de los brotes anuales.

Los estróbilos presentan escamas persistentes, siendo las tectrices rudimentarias e inclusas y las seminíferas suele presentar una protuberancia u ombligo en su parte externa (apófosis) maduran bianual o trienalmente. Las semillas son aladas con la testa más o menos lignificada. A veces son comestibles (piñones). Numerosas especies se cultivan desde muy antiguo por sus piñones o con fines ornamentales o forestales, lo que dificulta el establecimiento de sus áreas originales.

3) Alerces

4) El Abedul es el nombre común utilizado para designar diferentes árboles caducifolios, muy parecidos entre sí, de la familia de las betuláceas.

Su nombre procede del latín betulla que a su vez procedería de la palabra betu que era como los celtas designaban al abedul. El abedul sirve de alimento a un gran número de Lepidópteros tales como Colotois pennaria, Campaea margaritata, Mimas tiliae, Drepana binaria, Geometra papilionaria, Hemithea aestivaria y Phalera bucephala.

Morfología

Altura: Entre 10 y 30 metros, dependiendo de la especie

Hojas: Simples, romboidales de 3 a 6 cm, variando ligeramente según la especie.

Ramas: Flexibles y corteza blanquecina.

Flores: El mismo árbol posee flores masculinas y femeninas con amentos amarillos o verdes. El polen posee tres poros, tiene forma esferoidal, de 20 a 25 µm de diámetro y superficie finamente granulada.

Distribución: Por casi toda Europa (en los países nórdicos llegan a formar grandes bosques), gran parte de Asia, Norte América y el norte de África.

Hábitat: Requiere zonas soleadas, suelos ácidos y silíceos que posean suficiente humedad..

Los castores o "montotos" son un grupo de roedores semi-acuáticos nativos de América del Norte y Europa. Son los únicos miembros de la familia Castoridae, que contiene un solo género, Castor. Son de color marrón, excepto su cola que es negra. Las hembras paren entre 3 a 4 crías.

Son grandes arquitectos: talan árboles y embalsan las corrientes de agua para hacer lagos, donde se ponen a salvo. Los diques que ellos forman llegan a medir más de 500 m de largo y son tan resistentes que soportan el peso de una persona.

La anatomía de los castores está adaptada a la vida en el agua, ya que tienen pies palmeados y cola aplanada. Se alimentan de corteza de árboles y hojas y almacenan ramas bajo el agua para el invierno. Se alojan en un enorme montículo de ramas, que construyen en el centro del lago. Las entradas se encuentran bajo el agua, de modo que pueden entrar y salir sin ser vistos.

10) El lemming es un roedor que habita en las tundras y praderas árticas, en el norte del continente americano y en algunas regiones de eurasia que se alimenta principalmente de hierba, raices y frutos.

Su ciclo de reproducción se caracteriza por ser bastante corto, lo que unido a la gran fertilidad de las hembras produce frecuentes explosiones demográficas de la especie que se compensan en parte por la actuación de

depredadores y por la escasez de alimentos en determinadas épocas. Este mamífero construye túneles y pozos, los cuales le sirven como madriguera y depósito para realizar el aprovisionamiento de alimentos.

Una de las particularidades que distinguen a este roedor consiste en la impronta genética que posee y que determina su sentido de la orientación durante las migraciones anuales hacia climas más cálidos.

Su instinto biológico le induce a desplazarse invariablemente en una dirección o ruta concreta la cual evidentemente es independientemente de los cambios topológicos y climáticos que se puedan producir en su ecosistema de forma natural o por la mano del hombre, lo que a veces provoca situaciones en las cuales los grupos de lemmings se precipitan invariablemete hacia un río, un despeñadero o cualquier otro accidente sobre el terreno.

A raíz de esto, ha existido durante cierto tiempo el mito de que los lemmings se suicidaban como parte de un mecanismo de autorregulación de la naturaleza (el documental de Disney White Wilderness, ganador del Oscar, influyó en dicha creencia). Sin embargo, semejante cosa no está demostrada y se considera que dichas muertes se producen accidentalmente y debido a la desorientación que puedan sufrir los animales, ya sea por los eventuales cambios en la orografía que tienen lugar en las regiones árticas o por los ciclos de retraso y adelantamiento de los periodos climáticos estacionarios.

Todos estos animales son resistentes el frío, y muchos de ellos hibernan.

8) Oso polar u oso blanco (Ursus maritimus, antiguamente Thalarctos maritimus) es un gran mamífero del orden Carnivora, familia Ursidae. Es el carnívoro terrestre más grande del mundo.

Distribución

Aunque popularmente se le identifica como un inquilino típico del Polo Norte, lo cierto es que ningún oso polar ha pisado jamás este punto geográfico, ya que las condiciones climáticas de la zona son demasiado duras incluso para él. Su distribución real es circumpolar; pasan el invierno sobre la banquisa de hielo ártica, y en verano, cuando éste se descongela, muchos se instalan en las islas y costas del Océano Glacial Ártico, con ligeras incursiones en las partes más septentrionales del Atlántico y el Pacífico.

Una pequeña población habita en el norte de Islandia.

Descripción

Presenta un perfil más alargado que el de otros osos y las patas más desarrolladas, tanto para caminar como nadar largas distancias. Las orejas y cola son muy reducidas para mantener mejor el calor corporal, al igual que en muchos otros mamíferos árticos. En esto también colaboran una gruesa capa de grasa subcutánea y un denso pelaje que en realidad no es blanco, sino translúcido, formado por miles de pelos huecos (y que, al estar llenos de aire, son un buen aislante térmico).

Bajo el pelaje se encuentra la piel, que es negra para atraer mejor la radiación solar y aumentar así el calor corporal. La luz ordinaria se refleja sobre el pelaje, generando normalmente la falsa sensación blancura. No obstante, en determinadas momentos y lugares puede verse amarillenta o incluso parda clara. Los osos polares del zoológico de Singapur se volvieron verdes en 2004 al crecer grandes cantidades de algas sobre ellos, algo que nunca hubiese sucedido en una zona más fría.[1] Episodios similares pero de menor importancia se dieron también en San Diego (1979) y Chicago (2005)

Los machos adultos alcanzan normalmente pesos de entre 400 y 600 kg, aunque se conocen ejemplares excepcionales que se acercaron a los 800. Las hembras pesan aproximadamente la mitad, de 200 a 300 kg. Los machos miden alrededor de 2'5 metros de largo, mientras que las hembras rondan los 2 metros.

La especie es la más carnívora de todos los osos, aunque ingieren una parte ínfima de vegetales durante el verano ártico en la tundra. Nadan con facilidad (a veces cientos de kilómetros), pero capturan a sus presas en tierra o sobre el hielo, siendo los depredadores dominantes de su hábitat. Las focas y algunas ballenas como la beluga son capturadas cuando abren agujeros en el hielo para respirar.

En verano rastrean el aire con su poderoso olfato, a la búsqueda de crías de foca resguardadas en cámaras bajo el hielo; más raramente se acercan a las colonias reproductivas de morsas, donde capturan ejemplares jóvenes, o a las zonas de anidación de aves marinas como los araos para alimentarse de huevos y pollos. En invierno suelen ser seguidos por decenas de zorros árticos que devoran las carroñas que deja a su paso, pero nunca los atacan. Tampoco parecen tener problemas con los lobos, siendo su único enemigo los humanos.

Algunos ejemplares se acercan a áreas habitadas, donde roban pescado puesto a secar o rebuscan en la basura. En Manitoba se ha llegado a ver individuos alimentándose de aceite de motor y grasa abandonada.

Reproducción

El período de apareamiento (único en que los osos de ambos sexos se reúnen y tratan de forma amistosa) es entre Abril y Mayo, pero los óvulos no se fertilizan y comienzan a desarrollar hasta Septiembre aproximadamente, en lo que se conoce como implantación diferida. Durante este tiempo, la hembra trata de almacenar la mayor cantidad de grasa posible.

Sólo las hembras preñadas buscan refugio durante el invierno (aunque no hibernan), dando a luz una o dos crías durante el invierno en un refugio excavado en el hielo. El resto de los individuos siguen siendo activos a pesar de la oscuridad y frío extremo que reinan en el ambiente y vagabuendean a la búsqueda de comida sobre la plataforma helada.

Las madres no comen nada durante este periodo, sino que viven de la grasa que han acumulado en su cuerpo durante el invierno, mientras que los cachorros se alimentan de la leche materna. Esto ocasiona una fuerte pérdida de peso en las madres que deben recuperar durante el verano.

Las crías nacen en octubre, tras una gestación sorprendentemente corta. Al nacer tienen apenas 30 centímetros y 700 gramos de peso, y son ciegas, desnudas y totalmente desvalidas.

En el curso de 5 meses crecen rápidamente, de tal manera que al inicio del verano pueden seguir perfectamente a la madre (ésta está extraordinariamente flaca y hambrienta tras elayuno, que puede dejarla en la mitad de su peso inicial). Pasan otros 5 meses junto a ella, aprendiendo a localizar comida y guardándose de los machos adultos, que en ocasiones matan y comen oseznos. Algunos llegan a convivir con su madre hasta los 2-2'5 años de edad. Maduran sexualmente entre los 3 y los 4 años y pueden vivir un máximo de 30.

La taiga

La taiga o bosque boreal es un bioma caracterizado por sus formaciones boscosas de coníferas. En Canadá se emplea bosque boreal para designar la zona sur del ecosistema, mientras que taiga se usa para la zona más próxima a la línea de vegetación ártica. En otros países se emplea taiga para referirse a los bosques boreales rusos y bosque de coníferas para los de los demás países.

Geográficamente se sitúan al norte de Rusia y Siberia y en la región del Mar de Hudson, al norte del Canadá. Está limitada al sur por la estepa y al norte por la tundra. El Hemisferio Sur no tiene zonas de taiga porque la porción de tierra en las latitudes en que esta se desarrolla es muy reducida.

Su subsuelo está helado (permafrost), siendo la temperatura media de 19º C en verano, y -30ºC en invierno. El promedio anual de precipitaciones alcanza los 450 mm.

Vegetación y fauna

La taiga está compuesta en su mayor parte de coníferas,como:

1) El abeto (Abies) es un género de árboles de la familia de las pináceas con 55 especies, 33 de ls cuales pueden considerarse como de primera categoría y las 22 restantes como secundarias o tal vez subespecies de las anteriores. Crecen principalmente en Asia central y oriental, en el centro y sur de Europa, y particularmente en Norteamérica. Todos son árboles que pueden alcanzar de 10 a 80 m de altura.

Los abetos se distinguen de otros miembros de la familia de los pinos por sus hojas, en forma de aguja que están unidas a la rama por una base por un pie que recuerda una pequeña ventosa y por sus frutos; conos cilíndricos de entre 5-25 cm. de largo, compactos, con escamas o brácteas, que se yerguen erectos sobre las ramas, agrupados cerca de la parte superior. Al madurar, estos conos no se desprenden del abeto como las piñas de los pinos, sino que se descomponen liberando los piñones.

La identificación de las especies está basada en el tamaño y disposición de las hojas, el tamaño y forma de los conos y en si las brácteas de los conos son largas y extendidas o cortas y escondidas dentro de él. Están estrechamente emparentados con los cedros (Cedrus).

7) Zorro ártico (Alopex lagopus) es un pequeño zorro que habita en huras a lo largo y ancho de la tundra, generalmente en laderas.

Su principal alimento consiste de pequeños mamíferos y aves, aunque su presa favorita es el lemming El zorro polar posee unas orejas pequeñas y una borra densa que le permite subsistir y cazar a temperaturas extremas de hasta -50º grados centígrados, en el verano esta capa blanca de pelaje largo cambia por otro pelaje pardo-grisáceo más corto. En Groenlandia se han documentado ejemplares de pelaje azulado, característica apreciada por los peleteros y potenciada por los criadores.

Gracias a que se adapta con facilidad al hombre y al estado doméstico, la caza del zorro ártico ha descendido ya no es tan importante como antaño, aunque sigue produciéndose.Esta especie se aparea en marzo que es el mes cuando ya hay camadas de lemmings que permitirán a la madre alimentarse mejor, para el mes de mayo ya habrá dado a luz de 4 a 11 zorritos, que en la adultez medirán

unos 35 - 55 cm. Durante el verano, esta especie forma parejas monógamas que cuidan conjuntamente de las crías. En los lugares donde faltan los lenmings y otros pequeños mamíferos, como en Islandia, los zorros polares se alimentan casi exclusivamente de aves marinas.

El zorro polar se distribuye a lo largo de las tundras del norte de Eurasia y Norteamérica, incluidas muchas islas a las que llegaron en su día caminando sobre el hielo. Permanecen activos todo el año y son de los pocos animales que no hibernan o emigran a otras regiones durante el invierno, que suelen pasar sobre los bloques de hielo a la búsqueda de ballenas varadas y carroñas abandonadas por los osos polares, a los que siguen durante días.

Éstos suelen ignorarlos, aunque se han dado casos de ataques de osos contra los zorros árticos. Si algún zorro es sorprendido por el deshielo estival a gran distancia de tierra firme, también puede acabar en las fauces de un tiburón. En tierra, los depredadores más frecuentes son el lobo y el búho nival.

Vegetación

Hay molsas, líquenes y algunas hierbas y arbustos con raíces poco profundas(porque el suelo está siempre helado). En verano, con el deshielo, aparecen bases y praderías de plantas anuales. Los musgos (de lat. muscus) son una especie de plantas briofitas que puede encontrarse en lugares sombríos y húmedos, entre las piedras e incluso en agua estancada.Se conocen de el más de 19.000 especies diferentes.Tienen un tallo falso muy delgado y hojas diminutas.

Fauna

En la tundra podemos encontrar los siguentes animales:

1) El reno, conocido como caribú en Norte América, es un tipo de ciervo (concretamente Rangifer tarandus) que habita en el Ártico y Subártico.

Habitat

Los renos se encuentran en algunas zonas de Escandinavia (incluida Islandia), en Rusia, Groenlandia, Canadá y Alaska. En 1952 fueron reintroducidos en Escocia donde se habían extinguido en el siglo X. El domesticado se encuentra principalmente en el norte de Escandinavia y Rusia, mientras que el salvaje se encuentra principalmente en Norteamérica, Groenlandia e Islandia.

Anatomía

El peso de la hembra varia entre los 60 y 170 kg. En algunas subespecies de reno el macho es ligeramente más grande, en otras el macho puede alcanzar los 300 kg. A ambos sexos le crecen cornamentas, pero a los machos viejos (en la variedad Escandinava) se les caen en Diciembre, a los jovenes machos en primavera y a las hembras durante el verano.

Los domésticos tienes patas más cortas y son más pesados que sus parientes salvajes. Son rumiantes, y por tanto tienen un estomago de cuatro cavidades. Principalmente comen líquenes en invierno. Sin embargo, también comen las hojas de sauces y abedules, así

como juncias y hierbas. Ellos también pueden comer ratas de campo, lemmings (lemmus lemmus), pájaros y huevos de pájaro.

2) El Buey Almizclero (Ovibos moschatus), también llamado de forma menos frecuente Toro Almizclero, es un bóvido que puede alcanzar hasta 2'3 metros de longitud y 1'5 de altura en la cruz, así como un peso máximo de 400 kg. El cuerpo es robusto y compacto, y las patas, cola y orejas de escasa longitud. Está recubierto de una capa doble de pelo formado por un pelaje interno, más denso y corto, y otro externo, largo, lanoso y de color castaño oscuro, que le llega hasta la mitad de las patas y se muda poco antes de que comience el invierno.

Todo esto le ayuda a hacer frente a los fríos polares típicos de la tundra de donde es originario. Los cuernos están presentes en ambos sexos, aunque en el caso de las hembras están menos desarrollados; tienen sus bases, de aspecto aplastado, en el centro del cráneo y se curvan sobre sí mismas en los extremos, de forma vagamente similar a los del búfalo cafre africano.

Los bueyes almizcleros son animales sociales que forman manadas mixtas de entre 10 y 100 individuos durante todo el año, siendo más grandes en invierno.

A pesar de su fuerte parecido externo con los bovinos, los bueyes almizcleros pertenecen a la subfamilia Caprinae, la misma en la que se incluyen las cabras y ovejas. Esta curiosa naturaleza se manifiesta en el nombre científico del género, Ovibos, formado por la conjunción de las palabras latinas para oveja (ovis) y buey (bos). El apelativo de "almizclero" proviene de una serie de glándulas secretoras que presentan los machos y funcionan durante la época de celo.

Hacia mediados de agosto, los machos compiten entre sí por el derecho a reproducirse. Las hembras con las que se apareen darán a luz una única cría 9 meses más tarde, al comienzo del verano ártico del año siguiente. Si son hembras alcanzarán la madurez sexual a los dos años, pero si son machos tardarán cinco años. Los bueyes almizcleros son unos grandes amantes de sus pequeños y los protegen ferozmente del ataque de sus principales depredadores (aparte del hombre), los lobos.

Cuando éstos atacan, los animales adultos adquieren una formación en círculo, con los cuernos hacia fuera, mientras los individuos jóvenes se protegen en su interior. El círculo va rotando poco a poco con el fin de que no sean siempre los mismos ejemplares quienes hagan frente al acoso de los atacantes. Los ejemplares adultos pueden llegar a vivir unos 25 años.

Esta especie es originaria de Europa, donde se adaptó paulatinamente al frío de las glaciaciones hasta el punto de no poder vivir en otro clima que el periglaciar. A finales del Pleistoceno cruzó el Estrecho de Bering y pasó a Norteamérica, extinguiéndose en Europa y Asia al inicio del Holoceno. En las primeras décadas del siglo XX fue cazado hasta la extinción en Alaska, quedando relegado al norte de Canadá y Groenlandia.

Por suerte, se decidió protegerlo y reintroducirlo en el territorio estadounidense de donde había desaparecido. Posteriormente, la especie fue introducida también en el archipiélago de Svalbard (1929, fallida), sur de Noruega (1932) y Siberia (1975). A pesar de que sigue siendo objetivo de los cazadores, la especie goza actualmente de buena salud y sus poblaciones, están en proceso de expansión. En tiempos recientes, la población introducida en Noruega ha llegado a rebasar la frontera con Suecia.

3)El lobo (Canis lupus) es un mamífero carnívoro, también llamado lobo gris. Tiene un gran parecido al perro, con las orejas un poco más erguidas, hocico más puntiagudo, una mandíbula poderosa y colmillos más largos.

Es uno de los miembro de mayor tamaño de la familia de los cánidos (más pequeño, por ejemplo, que perros como el Gran Danés -o alano, o dogo alemán- o que el Mastín de los Pirineos). Miden entre 130 y 160 cm, con una cola de 30 a 50 cm. Es uno de los mamíferos más inteligentes, lo que, junto a su resistencia, permite al lobo sobrevivir en muchas regiones, habitando actualmente, tras escapar de su secular persecución, en toda Europa, Asia y América del Norte (incluidas algunas zonas remotas de México) donde abunda la vegetación y los bosques densos.

Los lobos viven en manadas que constan de dos a tres parejas de adultos con varias generaciones de crías. Cooperan en la caza, aunque a veces se alimentan de carroña, lo que les permite matar animales que sobrepasan varias veces su propio tamaño, como alces o grandes ciervos. Aunque comparten la comida, los lobos tienen un orden jerárquico muy estricto, que obliga a los jóvenes a dejar el paso a los de mayor tamaño y más viejos.

4) Liebre ártica

5) Halcón gerifalte

6)El búho es cualquiera de las más de 200 especies de aves de rapiña nocturna solitaria del orden de los Strigiformes. Los búhos generalmente cazan pequeños mamíferos, insectos y otras aves, aunque algunas especies se especializan en la caza de pescados. Se encuentran en todo el mundo, excepto en la Antártida y la mayor parte de Groenlandia, y en algunas islas remotas.

Los búhos tienen grandes ojos y orejas que miran hacia adelante, un pico aguileño, y un llamativo círculo de plumas alrededor de sus ojos llamado disco facial. Aunque los búhos tienen visión binocular, sus ojos están fijos en su lugar y tienen que girar toda su cabeza para ver hacia otra dirección.

Son hipermétrope y no pueden ver nada a unos centímetros de sus ojos. Sin embargo, su visión, particularmente en luz baja, es excelente.

Muchos búhos pueden cazar en total oscuridad guiándose por el sonido. Su disco facial, ayuda a dirigir el sonido producido por roedores hacia sus oídos. Muchas especies poseen plumas suaves que les permiten volar sin hacer ruido, y de esta forma oír los chillidos o los crujidos que se producen en el suelo.

A pesar de su apariencia, los búhos están más directamente relacionados con las aves del orden de los Caprimulgiformes que a los halcones y otros predadores diurnos (Falconiformes).

Los huevos de búho son blancos y casi esféricos. Sus nidos son construidos rudimentariamente y pueden estar situados en árboles, en madrigueras, en establos y cuevas.

La tundra (del vocablo lapón "tunturi", llanura desprovista de árboles) es un terreno abierto y llano, de clima subglacial y subsuelo helado, falto de vegetación arbórea; suelo cubierto de musgos y líquenes, y pantanoso en muchos sitios. Se extiende principalmente por el hemisferio norte, como en Siberia, Alaska, norte de Canadá, sur de Groenlandia, costa ártica de Europa. En el hemisferio sur se manifiesta con temperaturas mucho más parejas durante el año y en lugares como el extremo sur de Chile, islas subantárticas como Georgia del Sur y Kerguelen, y en pequeñas zonas del norte de la Antártida cercanas al nivel del mar. También existe la tundra por efecto de altura, como en el Tíbet y en diversos niveles de las montañas alrededor del mundo.

Situación y clima

En zonas cercanas a los polos, donde los inviernos son extremadamente fríos.

El hipopótamo (Hippopotamus amphibius, del griego «caballo de río») es un gran mamífero herbívoro que habita en África, es uno de los dos miembros de la familia Hippopotamidae (El otro es el hipopótamo pigmeo).

Los restos de hipopótamos abundan en los depósitos del de África, Oriente Próximo y Europa (incluida toda Gran Bretaña al sur de York). Éste último continente sólo era habitado de forma intermitente durante los periodos cálidos, emigrando los hipopótamos hacia el sur cuando arreciaban los fríos glaciares.

Sobrevivieron en la Península Ibérica hasta hace unos 30.000 años, y en islas mediterráneas como Malta o Chipre hubo especies enanas hasta el Neolítico. En

Madagascar y otras islas al este de África también se desarrollaron especies de pequeño tamaño, que desaparecieron a la llegada del hombre. Todavía en la Edad Antigua estaban presentes en el Bajo Egipto y Palestina, pero hoy han desaparecido de esos lugares y tienen una distribución muy irregular a lo largo y ancho del África subsahariana, tanto en la sabana como en la selva.

Aunque popularmente se piensa que el hipopótamo es un animal tranquilo, pacífico y simpático, en realidad es uno de los animales más peligrosos del África y a él se deben la mayor parte de muertes humanas por animales en este continente, por delante incluso del cocodrilo del Nilo, las hienas o el león.

Las personas que mueren en las fauces de los hipopótamos lo hacen cuando se acercan imprudentemente a los animales sumergidos con una canoa y éstos confunden la embarcación con un cocodrilo, o bien cuando usan las sendas de los hipopótamos para llegar hasta los ríos y lagos en busca de agua.

Los hipopótamos usan estos caminos para cubrir la distancia entre el agua y las zonas donde se alimentan por la noche, moviéndose por ellas a una velocidad increíblemente alta, lo que ocasiona a veces atropellos con consecuencias fatales.

Posee caninos de 50 cm de largo y son generalmente utilizados como arma en la lucha territorial entre machos. Los animales miden 1,5 metros de alto y pesan de 2.700 a 4.500 kg. Son aproximadamente del mismo tamaño que los rinocerontes blancos.

Las cebras son miembros de la familia de los caballos nativa de África central y del sur. Tienen rayas verticales negras y blancas en los cuartos delanteros, tendiendo horizontalmente hacia la parte trasera del animal. En su hábitat natural realizan migraciones en grandes manadas en busca de alimentos.

Hay tres especies y muchas subespecies. Las poblaciones de cebras varían mucho, y las relaciones y estatus taxonómicos de muchas de las subespecies son poco claros. Por otro lado, conviene recordar que la palabra "cebra" no representa una realidad desde el punto de vista evolutivo, sino que agrupa artificialmente tres especies en función de un carácter (el abrigo rayado) que no es derivado, sino primitivo.

Las rayas aparecen también en mayor o menor medida en las patas y lomo de los asnos y caballos salvajes, y se manifiestan más fuertemente en los híbridos, aunque entre los progenitores no haya ninguna cebra de por medio (caso de las mulas), evidenciando que la presencia de rayas es un carácter antiguo dentro del género Equus y no uno derivado propio de un subgrupo dentro de éste.

Las cebras, simplemente, han ido un paso más allá en el desarrollo de unas rayas que ya poseían, mientras que los caballos y asnos han tendido a perderlas o al menos a enmascararlas. Aunque la taxonomía de las cebras sigue siendo dudosa, ciertos estudios como el de Debra K. Bennett (publicado bajo el expresivo título Las rayas no hacen a la cebra) indican que la cebra de planicie y la de Grèvy son especies hermanas, pero que la cebra de montaña está más emparentada con el caballo que con éstas.

Dentro de los équidos actuales, el grupo tradicional formado por los asnos africanos y asiáticos sería el único con una historia evolutiva detrás que lo respalde.

La cebra común, cebra de planicie (Equus quagga, anteriormente Equus burchelli) es la más común, y tiene aproximadamente cinco subespecies distribuidas alrededor de gran parte del este y sur de Africa.

La cebra de montaña (Equus zebra) del sudoeste de África generalmente tiene una capa lisa con la panza blanca y rayas más angostas que la cebra de planicie. Tiene dos subespecies y es clasificada como especie en peligro.

La cebra de Grevy (Equus grevyi) es la de mayor tamaño, con crin hirsuta y cabeza larga y estrecha que le confiere cierto aspecto de mula. Habita los herbazales semiáridos de Etiopía, Somalia y Kenya del norte. También se encuentra en peligro.

Familia équidos

Caballo de Przewalski, Equus przewalskii

Caballo doméstico, Equus caballus

Burro, Equus asinus

Onagro o asno asiático, Equus hemionus

Cebra común, Equus quagga

Quagga, Equus quagga quagga (extinta)

Cebra de Burchell, Equus quagga burchelli (¿extinta?)

Cebra de Grant, Equus quagga boehmi

Cebra de Chapman, Equus quagga antiquorum

Cebra de Selous, Equus quagga selousi

Cebra de montaña, Equus zebra

Cebra de montaña del Cabo, Equus zebra zebra

Cebra de Hartmann, Equus zebra hartmanni

Cebra de Grevy, Equus grevyi

(sin subespecies).

Un elefante es un mamífero terrestre de color grisáceo que en la actualidad se encuentra distribuido en África y el Sur de Asia.

Presentan una prolongación nasal muy desarrollada denominada probóscide (comúnmente conocida como trompa) que gracias a su desarrollada musculatura les permiten utilizarla a modo de mano para garrar objetos y comida.

Los elefantes también poseen colmillos, grandes dientes que salen de su mandíbula superior. Los colmillos de elefante son una gran fuente de marfil, pero debido a la creciente rareza de los elefantes, casi toda la cacería y tráfico son ahora ilegales. Los colmillos del elefante pueden pesar hasta 120 kg y tener hasta 3 m de longitud. Estos colmillos no son dientes caninos, sino incisivos extremadamente largos y el marfil es la dentina que los forma.

Otra de las características principales de los elefantes es que poseen unos grandes pabellones auditivos (mayores en el elefante africano que en el asiático). La principal función de estas orejas es la termoregulación del animal. Al estar muy vascularizadas permiten un correcto enfriamiento de la sangre, que en animales de ese volumen sería difícil conseguir por otros medios.

Se alimentan casi exclusivamente de hierbas, cortezas de árboles y algunos arbustos, de los que pueden llegar a ingerir 200 kilogramos en un día. Según Rebecca Tallabs, experta mexicana en elefantes, los elefantes curan sus caries dentales ingiriendo cortezas de árboles espinosos.

El rudimentario estómago del elefante constituye una bendición para el sistema natural, ya que al no digerir completamente esta comida, sus deposiciones son un abono excelente que aprovechan todos los animales que les rodean.

Son los mamíferos terrestres más grandes que se conocen, en proporción de tamaño y peso. Un macho adulto puede llegar a pesar 7500 kg, aunque el récord conocido está en unos 12000 kg. Viven generalmente hasta los 60 años poco más o menos, 70 en cautividad.

El elefante produce una variada gama de sonidos con los cuales expresa diversas emociones. El más conocido de estos sonidos es el barrito, que hace cuando está asustado.

(Panthera leo) es un mamífero carnívoro de la familia de los Félidos.

El macho adulto es fácilmente reconocible por su gran tamaño y llamativa melena, puede alcanzar hasta los 250 kg de peso. Las hembras son mucho más pequeñas, con un peso promedio de 140 kg. Los leones son los únicos Félidos que viven en manadas, las cuales están compuestas por: de cuatro a doce hembras adultas (emparentadas entre si), sus crías de ambos sexos y diferentes edades (de no más de 3 años) y de uno a tres machos adultos dominantes.

Las hembras se ocupan de cazar y críar a los cachorros, mientras que los machos se dedican principalmente a defender los límites del territorio (especialmente de otros machos adultos solitarios). Los machos jóvenes son expulsados del grupo poco antes de alcanzar la madurez (para

así evitar la endogamia). Volviéndose nómadas por un par de años, hasta desarrollarse lo suficiente como para intentar establecer su propia manada. En esta etapa es cuando se forman las coaliciones de machos.

A la hora de comer, los machos dominantes son los primeros, seguido por las hembras adultas y los jóvenes, y para el final quedan los cachorros. Las presas más comunes son el ñu, la cebra y el búfalo cafre. Aunque hay ocasiones en que pueden abatir jirafas y elefantes jóvenes (estos últimos especialmente en sexo).

Los leones son polígamos y la hembra cría cada 18 o 26 meses en estado natural; en cautividad, los leones se reproducen una vez al año. Tras un periodo de gestación de 110 días, la hembra pare un número de cachorros comprendido entre uno y cuatro, que nacen con un pelaje denso y moteado. En cautividad, un león puede vivir hasta los 30 años de edad, pero en la naturaleza la media son los 12 años para los machos y 16 años para las hembras.

En la actualidad el hábitat de los leones se encuentra restringido (cada vez más por la presión humana) casi por completo al África subsahariana, siendo el bioma preferido de estos superpredadores, el de las sabanas, así como el del Sáhel y el Velt. De las subespecies africanas de león existentes en tiempos históricos, la de El Cabo desapareció en 1865 y la del Atlas se extinguió en estado salvaje en 1922, debido a la caza ejercida por el ser humano. El león del Atlas sólo sobrevive actualmente en algunos parques zoológicos.

Es común creer que los leones son exclusivos de África, pero en la Prehistoria también habitaron Europa y Siberia, llegando a colonizar el oeste de Norteamérica (desde Alaska hasta el sur de México) durante la última glaciación. Cuando ésta finalizó los leones americanos y europeos se extinguieron, aunque en tiempos de la Grecia clásica había poblaciones de leones asiáticos en los Balcanes y el Cáucaso.

Hasta el medioevo los leones eran bastante frecuentes en el Cercano y Medio Oriente, así como en el subcontinente hindú. Testimonio de esto son los abundantes bajorrelieves asirios y persas que muestran como la caza de los leones era un deporte de la realeza. Incluso el emblema actual de la India, tomado del de los antiguos Maurya, posee tres leones. También en la Biblia se hace varias veces mención de leones que habitaban en el Cercano Oriente (por ejemplo en la historia de Sansón).

El león asiático (Panthera leo persica) es la única subespecie de león que puede encontrarse actualmente fuera de África. Se trata de uno de los felinos más amenazados del mundo, pues su población actual en estado salvaje se reduce a tan sólo 300 ejemplares que viven en el Bosque de Gir, una zona protegida de 1412 kilómetros cuadrados situado al sur de la provincia india de Gujarat. Este lugar es el único en el mundo donde los leones y los tigres coexisten de forma natural.

Debido a su escasez en libertad, el león asiático es una pieza muy valorada por los parques zoológicos, donde se potencia su reproducción en cautividad. Se estima que existen alrededor de un millar de leones asiáticos en los zoos de todo el mundo.

Descripción

El león asiático recuerda en todo a sus parientes africanos, aunque se pueden citar algunas sutiles diferencias. Para empezar, es un poco más pequeño y menos corpulento que los leones africanos, rondando los 160-190 kg en el caso de los machos y los 110-120 kg. en el de las hembras. Los leones alcanzan una longitud de 1'7-2'5 metros de largo más 70-105 centímetros de cola y poco más de un metro de altura en la cruz. Las hembras, desprovistas de melena, son considerablemente más pequeñas, pues su longitud es de 1'4-1'75 metros sin contar la cola y 80-107 centímetros de altura sobre los hombros.

Los leones asiáticos también tienen el pelaje ligeramente más claro, y la melena rojiza y más corta (razón por la cual, las orejas de los machos son siempre visibles), que se prolonga a lo largo del pecho de forma similar a la de su más próximo pariente, el león del Atlas (Panthera leo leo). También hay algunas características únicas en el cráneo que sólo comparten los leones norteafricanos y asiáticos.

Los hábitos reproductivos y alimenticios son similares a los de los leones africanos. En el bosque de Gir, los leones dejan las zonas más densas a los tigres, mientras que ellos ocupan los márgenes, con árboles separados por áreas cubiertas de hierba y arbustos. Cazan tanto en manada como en solitario, siendo sus presas más frecuentes los ciervos (el axis y el sambar en particular), antílopes, jabalíes y búfalos indios.

Por lo general, las manadas de los leones asiáticos son más pequeñas, con sólo un par de hembras, mientras que los leones africanos normalmente poseen harenes de 4 a 6 leonas. Tan sólo se ha documentado un caso excepcional de un león asiático que tenía 5 compañeras. Este pequeño tamaño de los grupos se debe probablemente a las menores dimensiones de las presas disponibles en Asia.

Técnicas de Caza

Los leones asiáticos cazan de forma casi idéntica a los africanos. Cuando lo hacen en grupo se abalanzan sobre su presa luego de acecharla un buen rato y la atacan con sus garras. Luego si es muy grande la asfixian con sus colmillos de 7,6cm usando una fuerza de 1000PSI=450kg. Esta fuerza fue descubierta en un estudio reciente del 2004. Al contrario si es muy chica solo le rompen el cuello.

La Jirafa (Giraffa camelopardalis) es un mamífero y el más alto de todas las especies vivientes de animales terrestres. Los machos pueden medir entre 4,80 a 5,50 metros de altura y pesar hasta 900 kilogramos. Las hembras son generalmente un poco más pequeñas y pesan menos.

Originaria de África, la jirafa está emparentada con cérvidos y bóvidos, pero pertenece a otra familia, las Giraffidae, que comprende únicamente a la jirafa y su pariente más cercano, el okapi.

Características físicas

Las jirafas son famosas por su cuello extraordinariamente largo (que les permite alcanzar las hojas más altas y tiernas de los árboles) y sus largas patas delanteras (que son mucho más largas que las traseras).

La estructura ósea del cuello no difiere de la de otros mamíferos: no tiene vértebras extras, pero cada uno de los 7 huesos es más alargado. Además tiene unos pequeños cuernos, los cuales están recubiertos por la piel de la jirafa.

Muchas otras pequeñas modificaciones a la estructura de la jirafa han evolucionado, especialmente en el sistema circulatorio.

El corazón de una jirafa debe generar cerca del doble de la presión sanguínea normal de un mamífero de gran tamaño para mantener el flujo de sangre al cerebro en contra de la gravedad. En la parte superior del cuello, un complejo sistema de regulación de la presión previene el exceso de sangre en el cerebro cuando la jirafa baja su cabeza para beber. Inversamente, los vasos sanguíneos en la parte inferior de las patas están bajo una gran presión.

En otros animales, esa presión forzaría a la sangre a ser expulsada a través de las paredes capilares. Sin embargo, las jirafas tienen una gruesa capa de piel muy ajustada en sus extremidades inferiores, la cual mantiene la presión extravascular alta de la misma forma que un traje-g de un piloto.

La lengua es de color negra, y es tan larga (unos 50 cm) que le permite usarla para limpiarse las orejas. Posee dos cuernos y una pequeña protuberancia en el medio de la frente, una cresta huesosa, debido a un desarrollo excesivo de los huesos frontales y nasales.

La boca es distinta de otros rumiantes: su labio superior no está hendido como el del camello, está recubierto de pelos y tiene una forma más aguzada. Tienen un ingenioso sistema que les permite abrir y cerrar, a voluntad, las fosas nasales. Esto les permite recubrir las cavidades olfativas contra el polvo, especialmente cuando el viento forma remolinos.

El pelaje es de color amarillo, sembrado de manchas bastantes grandes, de formato irregular y color pardo claro u oscuro, siendo las manchas del cuello y piernas más pequeñas. La parte inferior de las patas y el vientre es blanco y no presenta manchas.

Las jirafas viven en grupos de 20 a 30 ejemplares, casi todos jóvenes, ya que al envejecer buscan la soledad.

Gestación y crías

La gestación de una jirafa dura entre 14 y 15 meses; nace una sola cría. La madre da a luz de pie y el saco embrionario se rompe cuando el bebé cae al suelo. Las jirafas recién nacidas miden cerca de 1,80 metros. A las pocas horas de haber nacido, las crías pueden correr y no se distinguen de una cría de una semana de edad.

De todas formas, por las primeras dos semanas, estas pasan la mayor parte del tiempo recostadas, resguardadas por su madre. Mientras que las jirafas adultas son demasiado grandes para ser atacadas por la mayoría de los depredadores]], las más jóvenes pueden ser presa de leones, leopardos, hienas y perros salvajes. Sólo del 25 al 50 porciento de las jirafas llegan a la adultez; aquellas tienen un promedio de vida de entre 20 y 25 años.

Alimentación

El régimen alimenticio de la jirafa armoniza con su conformación física; come las hojas de los árboles para lo cual le sirve su larga lengua. Las que viven en el sur de África prefieren las ramas y hojas que tienen espinas, porque sus labios y su lengua son insensibles.

Un rinoceronte es una de las cinco especies de la familia Rhinocerotidae que existen hoy en día.

En África existen dos especies de rinocerontes:

1) El Rinoceronte Blanco (Ceratotherium simum) es la mayor de las cinco especies de rinocerontes que existen en la actualidad, y el tercer mamífero terrestre más pesado después del elefante africano y el hipopótamo. Puede

llegar a los 4'2 metros de longitud y 1'85 de altura. Es una de las dos especies de rinocerontes que viven en la sabana africana, la otra es el rinoceronte negro (Diceros bicornis). Ambas tienen dos cuernos y están en peligro de extinción por culpa de la caza furtiva.

Los rinocerontes blancos son de color gris, un poco más claro que el de los rinocerontes negros, pero su nombre no se debe a esto sino a una curiosa equivocación. En el siglo XVII, cuando los primeros colonos holandeses llegaron a Sudáfrica, llamaron a este animal widje, que significa en castellano "ancho", en referencia a su labio recto y ancho, bastante diferente al labio picudo del otro rinoceronte africano. Los británicos, que se establecieron en Ciudad de El Cabo a partir de 1806, creyeron erróneamente que lo que los holandeses decían era white (blanco), palabra inglesa de pronunciación similar.

El labio ancho y recto se debe a que este animal se alimenta preferentemente de hierbas que recoge del suelo, mientras que el rinoceronte negro lo hace de vegetación arbustiva. Gracias a esto ambas especies, por lo demás muy similares en hábitos, pueden coexistir en un mismo ecosistema. El apareamiento no se produce en una época específica, y las hembras paren una sóla cría cada 4 o 5 años, cuando ya ha madurado la anterior.

En la actualidad se estima que quedan menos de 300 rinocerontes blancos en el este de África y unos 4000 en reservas protegidas de la República Sudafricana. La subespecie que habita en la República Democrática del Congo está casi extinguida, reducida a unas pocas cabezas que siguen sufriendo el acoso de los cazadores. Para complicar aún más las cosas, el gobierno congoleño ha decidido vetar recientemente la intervención de naturalistas extranjeros para ayudar en su conservación.

2)El Rinoceronte Negro (Diceros bicornis) es una de las dos especies de rinocerontes que viven en la sabana africana, junto con el rinoceronte blanco (Ceratotherium simum). Se diferencia de éste en su menor tamaño (aunque, no obstante, llega a los 2 metros de altura y 1300 kilos de peso, lo que lo convierte en el cuarto mamífero más grande de África por detrás del elefante africano, el hipopótamo y el rinoceronte blanco), su color gris ligeramente más oscuro y el labio en forma de pico prensil.

Esta forma se debe a que se alimenta ramoneando las hojas de arbustos y en menor medida árboles bajos, mientras que el rinoceronte blanco come hierba del suelo y tiene un labio recto y ancho. Gracias a esta diferente dieta, estas dos especies, por lo demás de hábitos muy similares, pueden vivir en un mismo ecosistema. Todos los rinocerontes tienen fama de tener malas pulgas, pero se considera que el rinoceronte negro es el que peor genio tiene.

Cuando ve un movimiento extraño, se lanza en una carga con una velocidad que puede llegar a los 45 km/h en algunos picos, aunque siempre se para antes de llegar a su objetivo y pierde interés por él. Ver a una mole de casi tonelada y media embistiendo a toda velocidad, con un cuerno de hasta 81 cm. por delante, es suficiente para asustar a cualquier carnívoro lo suficientemente imprudente como para acercarse. Por ello, los rinocerontes negros no poseen depredadores, aunque en ocasiones las manadas de hienas hostigan a las hembras parturientas o con crías pequeñas (nunca más de una a la vez), que muchas veces no pueden evitar ver como se llevan y matan a sus pequeños.

El fenómeno de la carga causó sensación cuando en los siglos XIX y XX, cuando los exploradores y cazadores europeos se adentraron en África y comenzaron a matar los rinocerontes por cientos. Simplemente, se acercaban lo suficiente para que el animal embistiera y cuando estaba lo suficientemente cerca, le metían un tiro en el cerebro desde un caballo o, posteriormente, un automóvil.

La caza del rinoceronte se convirtió pronto en un deporte de riesgo cada vez más demandado por las élites de los países desarrollados, y entre los cazadores hubo personajes tan famosos como Theodore Roosevelt o Ernest Hemingway. Esta caza, unida a la persecución para surtir de cuernos a Oriente medio (donde todavía hoy se emplean para hacer el mango de dagas ceremoniales) y la medicina tradicional asiática, empujó irremisiblemente esta especie hacia la extinción.

En los años 60 se comenzó a protegerlo y se prohibió la caza y el comercio de cuernos de rinoceronte. Aun así, la caza furtiva continúa, a pesar de que en los parques nacionales africanos se sierra los cuernos a los ejemplares y los guardas suelen tener permiso para disparar sin aviso previo a los furtivos. Hoy día sólo quedan unas 3000 cabezas en zonas protegidas del este de África, desde el noroeste de la República Sudafricana al sur de Etiopía. La consanguineidad intenta evitarse mediante el intercambio de ejemplares entre distintos parques nacionales de diferentes países.

En Asia viven tres especies:

1) El Rinoceronte de Java o de la Sonda (Rhinoceros sondaicus) es el rinoceronte (y mamífero de gran tamaño en general) más amenazado actualmente. Se estima que su población actual es de apenas 60 ejemplares, restringidos al Parque Nacional Udjung Kulon de la isla indonesia de Java y el Parque Nacional Cat Tien de Vietnam, donde se redescubrió esta especie en 1988, cuando hacía décadas que se consideraba extinta en el continente asiático.

La distribución original de esta especie, antes de que la deforestación y la caza furtiva hiciera mella en ella, abarcaba los bosques de llanura de toda Indochina e Indonesia occidental.

El aspecto de esta especie no difiere esencialmente de su próximo pariente, el rinoceronte indio (Rhinoceros unicornis), del que se diferencia por su menor tamaño. El peso máximo del rinoceronte de Java es de 1'5 toneladas, frente a las casi 2'3 que alcanzó el mayor rinoceronte indio conocido.

Como el rinoceronte de la India, posee un solo cuerno sobre la nariz y su cuerpo está recubierto por piel gris y correosa, pero a diferencia de él rara vez se alimenta de hierba. Se trata en realidad de un ramoneador que complementa su dieta de hojas y ramas bajas con frutos.

El rinoceronte de Java se dio por perdido fuera de la isla indonesia a principios del siglo XX, debido a la caza furtiva que tenía como objetivo abastecer de cuernos las farmacias tradicionales de Extremo Oriente. A pesar de ello, los lugareños de la región vietnamita de Cat Loc afirmaron durante años que algunas cabezas sobrevivían en las impenetrables junglas de Vietnam, donde supuestamente se mataron varios ejemplares entre 1945 y 1972 para alimentar a las tropas vietnamitas que se enfrentaron a los franceses y luego a los americanos.

En 1988 las autoridades del país detuvieron a un furtivo que trataba de vender una piel y un cuerno pertenecientes a una hembra. En colaboración con los campesinos locales, las autoridades vietnamitas y la IUCN, el WWF se desplazó a la zona (que se convirtió entonces en el nuevo parque nacional de Cat Loc, luego integrado en el Cat Tien tras la ampliación de éste) y estudió diversas huellas y excrementos.

Posteriormente se instalaron en la zona 10 cámaras de disparación automática de fotos que podían operar tanto de noche como de día, las cuales fotografiaron por primera vez un ejemplar vivo en 1999, demostrando por fin de forma total que aún quedaban rinocerontes en Vietnam. Los estudios de ADN realizados sobre los excrementos encontrados indican que la pequeña población de Tien Loc se compone únicamente de 5 a 8 individuos, y que pertenece a una subespecie diferente de la de Java llamada R. s. annamiticus.

2) El Rinoceronte Indio (Rhinoceros unicornis) es una de las tres especies de rinocerontes que existen actualmente en Asia. Las otras son el rinoceronte de Java, con la que está estrechamente emparentada, y el raro rinoceronte de Sumatra.

Se trata de un animal de gran tamaño que llega a los 3'6 metros de longitud y 1'8 de altura en la cruz. El peso máximo registrado es de 2270 kilos. A pesar de sus dimensiones y su poca estilizada figura, los rinocerontes indios pueden alcanzar velocidades de hasta 55 kilómetros por hora en tramos cortos. También son excelentes nadadores y pasan más tiempo semisumergidos en charcas y lagos que otros rinocerontes, mientras se alimentan de plantas de ribera.

Otras características típicas de esta especie son la piel dividida en placas a modo de coraza y la presencia de un sólo cuerno corto sobre la nariz, de entre 20 y 61 centímetros. Éste es más largo en los machos que en las hembras, las cuales son también más pequeñas y menos pesadas que los machos.

Las hembras tienen su primera cría después de cumplir 6 años, mientras que los machos alcanzan la madurez sexual a los 9. Son animales poco sociables y en general solitarios, aunque tolan la presencia de otros rinocerontes en su territorio. A veces se mueven en parejas e incluso en grupos familiares, pero lo normal es que los machos sólo se relacionen con las hembras cuando éstas les hacen saber que desean reproducirse.

Después del apareamiento, las hembras paren una sola cría tras 16 meses de gestación. El intervalo entre un nacimiento y otro es de unos 3 años, tiempo que la madre dedica a sacar adelante a su cría. Debido a su tamaño, los rinocerontes adultos son invulnerables a los depredadores, pero las crías desatendidas pueden caer víctimas del tigre.

El rinoceronte indio fue el primero de este grupo que se conoció en Occidente, pues fue avistado en el valle del Indo (de donde desapareció posteriormente) por las tropas de Alejandro Magno. Se cree que pudo influir en la forja del mito del unicornio, razón por la cual recibió el apelativo de unicornis.

Desde siempre ha sido perseguido porque su cuerno es utilizado en la elaboración de mangos para dagas rituales en Oriente Medio, así como en la medicina tradicional del sudeste asiático y China. En la actualidad la especie corre grave peligro de extinción y sólo se la puede encontrar en los parques nacionales de Kaziranga y Manas, en la provincia india de Assam, y en el Parque Nacional Royal Chitawan de Nepal.

3) El Rinoceronte de Sumatra (Dicerorhinus sumatrensis) es la especie de rinoceronte más pequeña que existe actualmente, con un peso de entre 600 y 800 kilos frente a los 2300 que de ordinario alcanza el rinoceronte blanco.

En esta especie se dan un buen número de características primitivas que le diferencian claramente de las otras cuatro que existen en la actualidad, entre ellas la presencia de incisivos en los individuos adultos (perdidos durante la infancia en otras especies, que emplean sus labios endurecidos para cortar la vegetación de la que se alimentan) y una capa de pelo pardo-rojizo que recubre su cuerpo, aunque los individuos ancianos tienden a perderlo.

Al contrario que los rinocerontes de la India y Java, el rinoceronte de Sumatra es el único asiático que no posee un solo cuerno, sino dos, como los rinocerontes africanos. El registro fósil indica que esta especie ha permanecido prácticamente invariable en los últimos dos millones de años, y que no está especialmente emparentada con ninguno de los rinocerontes actuales. Sus parientes más próximos parecen ser especies extintas a finales del Pleistoceno como el rinoceronte lanudo, el estepario o el de Merck, que vivieron en distintos lugares de Asia y Europa.

La altura en los hombros es de sólo 1'5 metros en el caso de los machos más altos; las hembras, que son más pequeñas, pueden incluso medir sólo 90 centímetros de altura. Los machos también tienen unos cuernos más desarrollados, sobre todo el de delante. Como otras especies de rinocerontes, los de Sumatra son animales solitarios y territoriales que sólo conocen el grupo formado por la hembra y su única cría, que paren cada 3 o 4 años.

Su pequeño tamaño es especialmente útil para moverse a través de la espesa maleza de las selvas del sureste asiático donde viven. También son unos excepcionales trepadores que se mueven con mucha mayor soltura que otros rinocerontes por áreas montañosas. Durante la noche, que es cuando se registra su mayor grado de actividad, comen una gran variedad de hojas y ramas que se introducen en la boca gracias a su prensil labio superior, de gran movilidad. Los únicos depredadores de esta especie son el tigre y el hombre.

A pesar de su nombre, estos animales nunca han estado restringidos a la isla de Sumatra. Su área de distribución original se extendía por las faldas del Himalaya en Bután, India oriental, Birmania, Indochina, sur de China, Malaca, Sumatra y Borneo, pero la caza y destrucción de su hábitat le hace correr un grave peligro de extinción en la actualidad. Hoy se le encuentra únicamente en áreas montañosas remotas de la península de Malaca, Sumatra y noreste de Borneo, protegidas por los gobiernos de Indonesia y Malasia.

A pesar de ello, la caza furtiva con el fin de conseguir sus cuernos sigue produciéndose hoy en día. Éstos han sido utilizados por la medicina tradicional de Extremo Oriente desde por lo menos el 2600 adC, y en la actualidad la mayor demanda de los mismos se concentra en China, Taiwan y Corea del Sur, donde se vende a precios desorbitados como supuesto remedio contra los problemas digestivos, la epilepsia, diversas fiebres, infartos e incluso el SIDA.

En 2001 se detuvieron a 11 personas en el Parque Nacional Bukit Barisan de Sumatra por matar a 9 rinocerontes. Se estima que de seguir a este ritmo la caza furtiva, los alrededor de 300 ejemplares que existen en el mundo podrían extinguirse en un plazo de sólo 10 años, a pesar de las duras penas que los gobiernos locales imponen a los furtivos detenidos, que pueden llegar a superar los 3 años de prisión.

Una sabana es una llanura cuya vegetación predominante son las hierbas, salpicada por algún árbol, arbusto o matorral individual o en pequeños grupos. Normalmente, las sabanas son zonas de transición entre bosques y prados. Estas zonas se encuentran en diferentes tipos de ecosistemas y existen varios tipos:

1) Las sabanas tropicales

Son biomas generalmente situados en latitudes tropicales y subtropicales de los cinco continentes.

Caractarizados por:

agua: semi-áridos

suelo: fertil

temperatura: una estación fresca y seca, una estación templada y seca y otra calurosa y lluviosa.

plantas: hierbas, no son frecuentes las concentraciones arbóreas.

animales: diferentes especies de mamíferos, pájaros e insectos.

Las sabanas de África son típicas de este tipo. Una de las más famosas es el Serengeti, en América la más importante es la de Los Llanos.

2) Las sabanas templadas

Biomas localizados en latitudes medias de los cinco continentes, caracterizados por poseer un clima de veranos más húmedos e inviernos más secos:

agua: semi-áridas

temperatura: una estación templada y una calurosa (a menudo con un invierno frío)

suelo: fertil

plantas: hierbas

animales: mamíferos, pájaros e insectos.

Actividad humana: Nula

3) Las sabanas mediterráneas

Son biomas localizados en latitudes medias de los cinco continentes con clima mediterráneo.

Se caracterizan por:

agua: semi-áridas

suelo: pobre

plantas: vegetación endémica co.ogg]]

Las sabanas pantanosas

Son ecosistemas localizados en regiones tropicales y subtropicales de los cinco continentes con frecuentes inundaciones.

Se caracterizan por:

agua: muy húmedas

temperatura: cálida

suelo: rico

4) Las sabanas montañosas

Se encuentran a altitudes elevadas (zonas alpinas y subalpinas) en diferentes regiones del planeta. Se caracterizan por haber evolucionado como islas, aisladas por las especiales condiciones climáticas y, frecuentemente, albergan muchas especies endémicas. Las plantas características de estos hábitat muestran adaptaciones tales como estructuras en roseta, superficies cerosas y hojas pubescentes

Lechuza

El Mochuelo boreal, también conocido como lechuza de Tengmalm, habita en el Norte de Europa, los Alpes, áreas de los Balcanes y por los Pirineos. Se trata del búho de montaña por excelencia, y reside en bosques densos de coníferas. Nunca se aleja de las zonas de cría.

Es un búho pequeño y sólo está activo de noche. Es muy difícil de ver tanto por su comportamiento como por su escasa población en España (hay sobre todo en el Pirineo catalán).

Puede confundirse con el autillo o con el mochuelo por su tamaño y silueta, pero ninguna de esas dos especies habita en bosque denso. Es de cabeza grande, sin mechones a los lados, y con dos líneas negras que le recorren los lados de la cara y van de la barbilla a la parte superior de los ojos, que son de iris amarillo. La parte del vientre es pálida con motas pardo claro; la parte dorsal es más oscura y con manchas blancas.

El vuelo es rápido, corto y directo, con aleteos rápidos y algún que otro planeo. Caza ratas de agua, ratones y musarañas.

Su voz es un áspero Quip o un canto de 5 a 8 silbidos, en ascenso y acelerados: pu-pu-po-po-po-po-po-po. Se puede oír a 3km. en las noches silenciosas. El nido es un agujero en un árbol sin tapizar o un nido abandonado de pájaro carpintero. Pone de 3 a 6 huevos en una nidada de mayo a junio. Nombre en otras lenguas:

Tengmalm's owl (inglés), Mussol pirinenc (catalán), Tengmalm hontza (euskera), Moucho de Tengmalm (gallego).

Longitud: de 22 a 27 cm

Envergadura: de 50 a 62 cm.

Peso: 100-200 g.

Longevidad: hasta 10 años.

Estatus: Seguro

 

Reciben el nombre común de Liebres al menos 35 especies pertenecientes a la familia Leporidae, siendo llamadas el resto "conejos" de forma común. Tal división de Leporidae no es científica pues no responde a una realidad desde el punto de vista evolutivo, sino a observaciones sobre su aspecto y hábitos.

Por lo general, se dice que las liebres son aquellos lagomorfos con las orejas y ojos más desarrollados, son más veloces en la carrera (algunas especies llegan a los 70 km/h), no construyen madrigueras sino simples encamamientos en ondonadas del terreno y paren crías provistas de pelo y con los ojos abiertos.

No obstante, existen excepciones a algunas de estas reglas, como son por ejemplo los conejos del género Sylvilagus, que no construyen madrigueras como los conejos europeos pero que nadie considera liebres por el resto de razones. Por lo general las liebres son animales de silueta estilizada y patas traseras muy desarrolladas para la carrera. Las orejas, generalmente largas, varían en longitud de unas especies a otras, siendo mucho más largas y amplias en aquellos animales que viven en climas desérticos como la liebre de California (llamada popularmente jackrabbit en Estados Unidos), mientras que en los de

climas polares, como la liebre ártica, éstas son proporcionalmente más pequeñas y se asemejan a las del conejo europeo. En todas las especies el oído es un sentido hiperdesarrollado y probablemente el principal a la hora de detectar a los eventuales depredadores, aunque la vista y el olfato tampoco le van a la zaga.

Al mínimo indicio de peligro, el animal inicia una frenética carrera que en algunas especies como la liebre europea incluye constantes cambios de sentido y rodeos con el objetivo de confundir al agresor. La longitud y el color del pelo varía en cada especie, pero siempre tiene un objetivo como camuflaje. La liebre ártica varía su color cada año, de pardo en primavera y verano a gris en otoño y blanco en invierno. La dieta es completamente vegetariana, muy similar a la de los conejos.

Las liebres son solitarias, aunque no les importa lo más mínimo la presencia de otros congéneres en los alrededores. Tan sólo se producen peleas durante la época de celo (variable según especies), que pueden llegar a ser hasta cierto punto cómicas en algunas especies.

Las liebres europeas de sexo masculino apenas comen durante este periodo de tiempo (primavera) y pasan el día luchando con sus rivales, golpeándose con las patas delanteras en una especie de boxeo ritual.

En Inglaterra, el dicho popular Estás más loco que una liebre en Marzo tiene su origen en esta conducta. Curiosamente, las hembras que no acceden a aparearse luchan con los pretendientes rechazados de la misma manera en que estos se deshacen de sus competidores.

Lo que todas las liebres tienen en común entre sí es el hecho de parir crías muy precoces y ser especies muy prolíficas. Entre 3 y 8 crías nacen en cada parto y cada hembra produce de ordinario más de 4 camadas al año. Viven en todos los continentes salvo Oceanía (aunque en Australia han sido introducidas en tiempos recientes) y la Antártida.

Las liebres son cazadas por multitud de mamíferos carnívoros y aves de presa, y son una especie cinegética para los hombres en todo el mundo. En algunas zonas, las liebres han sido transmisoras de la tularemia, una enfermedad contagiosa que también afecta a los humanos.

Especies

Hasta no hace mucho, los científicos clasificaban en una sola especie a muchas liebres de Europa, Asia y África, bajo la denominación de liebre común o europea (Lepus europaeus).

Posteriormente se hizo común la división de esta especie en una auténtica Lepus europaeus de Europa y Rusia y una liebre mediterránea, del Cabo o campesina (Lepus capensis), que habitaba África, Oriente medio y Asia Central hasta Mongolia, China y Manchuria, con poblaciones en Córcega y Cerdeña y coexistente con la liebre europea en la Península Ibérica y algunas zonas de Italia.

Actualmente, estos dos bloques se han disgregado aún más, hasta el punto de que, por ejemplo, la liebre de Córcega (no así la de Cerdeña) se reconoce como especie independiente (Lepus corsicanus) y en la Península Ibérica se cuentan tres especies diferentes, Lepus europaeus en los Pirineos y zonas limítrofes, Lepus granatensis en el resto de la Península y Lepus castroviejoi en los montes de León.

Las liebres de Norteamérica, en cambio, no han tenido estos problemas de clasificación confusa, y desde el principio fueron descritas en numerosas especies diferentes. El género más común en todo el mundo es Lepus, con 31 de las 35 especies conocidas como liebres.

Venado, ciervo rojo o ciervo común (Cervus elaphus) es una               especie de ciervo ampliamente distribuida por el Hemisferio Norte.

Se han documentado unas 27 subespecies distintas con un rango de distribución que se extiende desde el Magreb, la Península Ibérica y Gran Bretaña hasta gran parte de América del Norte, que se diferencian entre sí por el tamaño, longitud y color del pelo y forma de las cuernas.

Las seis subespecies de uapitíes norteamericanos, antaño clasificados en la especie propia Cervus canadensis, se clasifican actualmente como subespecies de Cervus elaphus.Descripción

El ciervo común es un ciervo de gran tamaño (sólo superado por el alce dentro del conjunto de los cérvidos vivos), con un tamaño ordinario de 160 a 250 centímetros de longitud y un peso en los machos de hasta 200 kilos.

Esta especie presenta dimorfismo sexual, siendo las hembras más pequeñas y menos corpulentas que los machos. Los individuos de sexo masculino presentan cuernas que renuevan cada año y, en algunas subespecies, una densa melena de pelo oscuro en cuello y hombros. El color del pelo es normalmente pardo en todo el cuerpo salvo en el vientre y los glúteos, blanquecinos, y puede variar en la intensidad de su tonalidad según los individuos. Las crías de pocos meses presentan una coloración rojiza, con manchas y rayas blancas que les ayudan a esconderse de los depredadores.

La dieta de esta especie es exclusivamente vegetariana, con más peso de las hojas sobre las hierbas.

Vida social

Los ciervos son animales sociales que forman grupos en función de su edad y sexo. Las hembras viven en manadas de decenas de ejemplares con sus retoños más jóvenes, mientras que los machos se mueven de forma solitaria o en grupos mucho más reducidos, de menos de 5 individuos.

Sólo se acercan a las hembras en la época de celo (entre agosto y septiembre, según zona y clima) momento en que comienzan a mostrar sus deseos de reproducirse por medio de la berrea y luchan con los otros machos por el control de un harén.

Para ello, los cuernos se han estado desarrollando durante el verano, adquiriendo mayor tamaño, longitud y número de puntas a medida que avanza la edad del ejemplar. En otoño las cuernas pierden la piel protectora que las recubre (el terciopelo), que los machos se encargan de hacer desprenderse frotándose la cabeza contra los troncos de árboles.

Durante toda la época de reproducción, los machos no se alimentan y pasan todo el día luchando entre ellos o copulando con las hembras que se hayan ganado, de tal manera que no es raro que muchos mueran de hambre y puro agotamiento si el año ha sido malo y no han acumulado reservas suficientes para el invierno.

Esto suele afectar en mayor medida a los individuos jóvenes, que suelen terminar la estación sin reproducirse, derrotados por animales de mayor edad y fuerza. Debido a ello, la esperanza de vida media para los machos de esta especie es de apenas 5 o 6 años, aunque si les va bien pueden alcanzar los 20.

Tras la época de celo, los machos abandonan normalmente la manada conquistada, aunque algunos se quedan en ella durante una temporada. Para febrero todos los individos han perdido ya sus cuernos y procederán en los meses siguientes a renovarlos. Las hembras preñadas durante el otoño paren una cría o dos 8 meses después, a comienzos del verano.

Los cervatillos pueden levantarse y seguir a su madre al poco de nacer, pero ella suele esconderlos entre la vegetación del bosque y acudir regularmente para amamantarlos, cosa que hacen hasta los 3 meses. A los 2 años las hembras ya son adultas, mientras que los machos alcanzan la madurez a los 3, pero tardarán unos años más en poder vencer la resistencia de los veteranos y aparearse.

(Puma concolor, antes Felis concolor) es un felino que se encuentra en América del Norte y América del Sur. Es también conocido como león americano, león de montaña, cougar y pantera (en Florida). Un raro morfo oscuro, casi negro, que se observa a veces en el oeste de EEUU y México se conoce como onza. A diferencia de los leonesafricanos, el puma no ruge sino que ronronea. Caza en solitario, siendo los cérvidos (desde el gigantesco alce hasta el diminuto pudú) sus presas favoritas.

Si llega a cazar más de lo que puede comer, suele esconder lo que le sobra y volver más tarde para terminarlo. También se alimenta de monos, cabras, ñandúes, guanacos y otras presas más pequeñas. Llegan a medir hasta 2,6 m de largo, incluida la cola. Puede presentar una longitud de cabeza-cuerpo de entre 105-196 cm y una longitud de la cola de entre 67 a 78 cm llega a pesar 90/kg.

La hembra pare hasta seis cachorros por año. Su período de gestación es de 96 a 98 días. Al nacer, los cachorros tienen manchas, que las pierden en los primeros meses de vida. Estas manchas recuerdan vagamente a las del guepardo, con el que parece existir un parentesco remoto todavía por esclarecer completamente.

Las patas delanteras tienen 5 dedos, mientras que las traseras tienen 4 dedos, con uñas retráctiles. En su boca tiene 4 colmillos grandes y varios incisivos más pequeños. Los pumas marcan su territorio con orina, por lo que son respetuosos de los territorios de otros individuos

Picaflor o colibríes (Trochilidae) son para algunos autores la única familia del orden de los trochiliformes. Son los pájaros más pequeños del mundo. La familia de los colibríes comprende más de 100 géneros que se dividen en un total de 330 a 340 especies.

Morfología

Los colibríes están entre los pájaros más pequeños que existen. La especie de tamaño más reducido es el colibrí zunzuncito o elfo de las abejas (Mellisuga helenae), que con su pico y cola mide apenas unos 6 centímetros. La especie más grande, el llamado colibrí gigante (Patagona gigas), mide unos 25 cm. La mayoría de los colibríes presenta un plumaje muy vistoso, generalmente de color verde metálico. El pescuezo de los machos es frecuentemente rojo brillante, azul o verde esmeralda.

Una característica especial de los colibríes es el pico, que diverge casi siempre de especie en especie. El colibrí pico espada (Ensifera ensifera), por ejemplo, tiene un pico casi tan largo como el cuerpo, de unos 10 cm. de longitud.

El Ramphomicron microrhynchum tiene por su parte un pico de apenas 5 mm. El

colibrí pico águila (Eutoxeres) posee un pico que se curva de manera pronunciada hacia abajo, mientras que el colibrí Avocettula recurvirostris tiene un pico torcido hacia arriba. Cada pico representa una especialización a un tipo determinado de flor que le permite al colibrí en cuestión ocupar su nicho ecológico particular y de esa manera evitar la lucha con otras especies. Su lengua es larga, puede ser extendida en gran medida, está dividida en la punta y tiene forma de paja, lo que le permite chupar el néctar con facilidad.

Las subfamilias de los colibríes son las Phaethornitinae y los Trochilinae. Los Phaethornitinae tienen los tres dedos delanteros pegados en la base. También poseen plumas de dirección extremadamente alargadas. Los Trochilinae tienen dedos separados. Sus aletas de dirección no son alargadas.

Particularidades

Los colibríes vuelan aleteando a una alta frecuencia: unos 80 aletazos por segundo. Eso les permite volar hacia atrás o de lado o permanecer estáticos en el aire. Otra característica particular de los colibríes es que tienen ocho pares de costillas. Los pájaros tienen por lo general solo seis pares.

Distribución y hábitat

Los colibríes viven en América, desde Alaska hasta Tierra del Fuego.

Alimentación

Los colibríes se alimentan principalmente de néctar de flores. Esta alimentación rica en energía por ser de azúcares simples es la que posibilita su estilo de vuelo altamente exigente. Los colibríes son atraídos especialmente por las flores de color rojo o naranja brillante. También se llegan a alimentar de pequeños insectos que les proporcionan proteínas.

Reproducción

Para despertar el interés de la hembra, el macho realiza una danza. Después de que las hembras han sido fecundadas, construyen un pequeño nido hecho de tela de araña, algodón, liquen o musgo. El nido es construído en un arbusto de poca altura. La hembra pone dos huevos en un período de dos días y los empolla durante 14 a 19 días. Luego, los colibríes alimentan a sus hijos durante unas tres a cuatro semanas. La hembra va al nido en este tiempo hasta 140 veces al día para alimentar a sus crías

La pradera se refiere a una extensión de tierra en Norteamérica de relieve topográfico bajo que principalmente da sustento a hierbas y pastos, con unos cuantos árboles, con un clima generalmente templado y moderado. Casi todas las Grandes Llanuras, casi todos los estados de Ohio, Indiana, Illinois y Iowa, así como g ran parte de Missouri y Minnesota, se considera pradera. Los exploradores franceses llamaron pradera a esas áreas por la palabra francesa para "campo".

Casi todas esas áreas han sido convertidas en tierras de cultivo a lo largo de los últimos 200 años. A veces, en Estados Unidos y Canadá se hace una distinción entre la hierba corta que crece en las Llanuras Altas al oeste del meridiano 100, y la hierba alta y crecida del este, extendiéndose desde el centro de Texas hasta Minnesota y el sur de Manitoba.

Cuando se hace dicha distinción, lo normal es limitar la palabra "pradera" al área de pasto crecido. En Canadá, los términos Provincias de las Praderas y Las Praderas se refieren a las provincias de Alberta, Saskatchewan y Manitoba. (Más información en Praderas de Canadá).

El fuego es una parte importante de la ecología de las praderas: los incendios naturales y provocados por el hombre han sido comunes en las praderas durante la historia. El pastado por animales como el bisonte americano y el perro de la pradera también mantenía la ecología original de las praderas.

Existen también pequeñas áreas de praderas en el este de Norteamérica, y es posible que hayan sido creadas por nativos americanos mediante la quema periódica de las áreas. Una de ellas estaba al sur de la costa sureste del lago Erie en Pennsylvania y Nueva York; otra de dichas áreas estaba entre el lago Seneca y el lago Cayuga en el estado de Nueva York.

Las praderas son consideradas parte del bioma de los pastizales, matorrales y sabanas templadas por los ecologistas, en base a las temperaturas similares, las lluvias moderadas, y los pastos, hierbas y arbustos como plantas dominantes en vez de los árboles. Otras regiones de pastizales templados incluyen la pampa argentina, y las estepas de Rusia y Ucrania.

Las principales áreas protegidas de pradera incluyen las siguientes:

Área recreativa de Bong, en el condado de Kenosha, Wisconsin.

Nine-Mile Prairie, Nebraska.

Konza Prairie, Manhattan, Kansas

Reserva nacional de Tallgrass Prairie, Kansas.

Refugio de vida salvaje de Neal Smith, Iowa.

El término de pradera virgen se refiere a la tierra de pradera que nunca ha sido arada. Existen pequeñas extensiones de pradera virgen en Canadá y en los estados del Medio Oeste de Estados Unidos. La pradera restaurada, por su parte, es una pradera que ha sido sembrada de nuevo después de ser arada o haber pasado por otra perturbación.

Es un ave no voladora que pertenece a la familia de los reidos o Rheidae.

Por convergencia evolutiva su estructura somática es semejante a la del avestruz, el emú, el casuario y algunas especies de la extinta moa. Esto es, se trata de un ave corredora, incapaz de volar, adaptada principalmente a las llanuras, aunque algunas subespecies se encuentran en zonas de parque cuasi selvático, y otras se encuentran en regiones bastante montanas o, en todo caso, de mesetas. Por su aspecto semejante al de un avestruz aún se le suele dar el nombre que en el s XVI le dieran los españoles "avestruz" (entonces: "avestruz inidiana" y luego "avestruz americana").

La palabra ñandú deriva de la guaraní que significa araña, muy probablemente por un conjunto de relaciones metafóricas: el plumaje del ñandú recuerda a las arañas peludas de la Cuenca Amazónica, en el ave llamada ñandú son llamativas sus largas patas y largas patas tienen las arañas del tipo tarántula o mígala, en especial el ave ñandú puede recordar algo remotamente a una gigantesca araña cuando se encuentra hechada durmiendo.

Por otra parte, el ave ñandú, aunque suele ser muy pacífica, se vuelve particular -y repentinamente peligrosa- cuando se encuentra empollando. Otros nombres muy generalizados con que se le conoce son el runa sini (o quechua) surí y el mapudungun o "araucano" : choique (choik'e), denominación que en lo real parece provenir de los patagones. En la actualidad la denominación ñandú

significa a todas las Rhea, mientras que la denominación choique se aplica a la subespecie "petiza" de la Patagonia y el Comahue, en tanto que surí suele aplicarse a las subespecies que habitan en las proximidades de la región andina.

Se encuentra exclusivamente en Sudamérica. El nombre fue dado en 1752 por Paul Mohring; las razones para elegir este nombre, de la mitología clásica, son desconocidas.

El ñandú es polígino, con un cotejo de los machos entre 2 y 12 hembras. El macho construye un nido, en el que las hembras depositarán sus huevos, y es el macho el encargado de incubarlos.

Tiene una altura que llega a alcanzar 1,5 m, con patas desarrolladas y adaptadas para la carrera, que terminan en tres dedos, largo cuello y las alas, inútiles para el vuelo. La cabeza, pequeña y de color ceniciento, está dotada de un pico fuerte, deprimido y ancho en la base. De color negro en cuello y pecho y gris en el resto del cuerpo.

Es omnívora, come semillas, granos, insectos, batracios y reptiles.

El Rhea pennata o "choique", como se ha dicho ya, es una variedad de ñandú, adaptada a climas prevalentemente fríos y así de menor alzada que el suri o ñandú del norte, por esto el choique es también conocido como ñandú petizo.

Desde la irrupción del Homo sapiens en la zona meridional de Sudamérica el ñandú ha sido una de las piezas de caza preferidas, con fines alimenticios (también con el mismo fin se hace "recolección" de sus grandes huevos), los gauchos han tenido (y tienen) como uno de sus platos preferidos los alones de ñandú asados, también se lo caza (y actualmente cría) por sus plumas y su piel (por ejemplo, la piel del "cogote" de ñandú se suele utilizar para confeccionar artesanales estuches, billeteras etc.).

En el Cono Sur las crías pequeñas de ñandú son llamadas charitos y los ñandúes jóvenes (a los que se les atribuye mucha torpeza) son llamados charavones o charabones.

Flora

Ya se ha hecho mención de la ubérrima flora existente en la región andinopatagónica.

En la estepa arbustiva de la Patagonia extraandina predomina el bioma de arbustos bajos xerófilos llamado tusacs, en especial el neneo, la llareta y el coirón.

Recursos hídricos

Fuera de la región andinopatagónica casi la totalidad de los ríos son alóctonos, es decir que no reciben afluentes, de régimen pluvio invernal (provocada por las lluvias) y nival (provocada por el derretimiento de las nieves).

Además de los bellos lagos glaciares existentes en el sector andinopatagónico, existen en medio de las secas altiplanicies patagónicas lagos y muchas lagunas, la mayoría de ellas saladas, estos espejos de agua a lo largo de todo el s XX se han encontrado bajo un proceso de desecación transformandose en varios casos en "salinas" o salares, los dos principales lagos naturales de la Patagonia oriental extraandina se encuentran en el centro de la provincia de Chubut,

son el lago Musters y el lago Colhue-Huapi cercanos a estos en la confluencia del río Chubut con el río Chico se encuentra la represa que forma al lago artificial o embalse Florentino Ameghino; abundan en la Patagonia extraandina paleocauces llamados "cañadones" ocasionalmente reactivados en especial durante el deshielo de primavera,

la existencia de tales paleocauces ha dado lugar a ciertas curiosidades cartográficas, por ejemplo en cierto modo gran parte de la Patagonia austral es una gigantesca isla ya que el lago Buenos Aires tiene dos emisarios: actualmente el principal, muy caudaloso y

de escaso curso desagua en el Océano Pacífico, el otro emisario, de extenso curso pero escaso caudal, es el río Deseado que desagua en el Océano Atlántico, en mapas existentes hasta la primera mitad de s XX al sur del río Deseado y casi paralelos,

aparecían dos ríos: el Bajos (o San Dionisio o Chacarmañac) y el Salado, desde mediados de s XX de ellos sólo restan sus valles y "cañadones". En las costas hay acantilados originados por movimientos de ascenso y descenso de la corteza terrestre, llegando a superar los 300 metros de altura.

Petróleo

El 13 de diciembre de 1907 se halló petróleo por primera vez en Comodoro Rivadavia, mientras se hacia una perforación en busca de agua. A partir de allí comenzó en gran escala la explotación petrolera que aún continúa. La mayor concentración de petróleo se encuentra en la Patagonia. La Cuenca Neuquina es una de las zonas petroleras más importantes del país.

Historia

La región de la Patagonia fue descripta por primera vez por el naturalista francés Victor Martín de Moussy en su obra Descripción geográfica y estadística de la Confederación Argentina (1860-1864). Esta obra incluyó una de las primeras divisiones regionales del país. Además introdujo la división regional de la Mesopotamia.

Poblaciones indígenas de la Patagonia

Desde mucho antes de la llegada de los españoles, la patagonia estaba habitada por distintos grupos aborígenes.

En la zona de los valles andinos (sur de Mendoza, Neuquén, oeste de Río Negro, y norte de Chubut) vivían los mapuches y una parcialidad huarpe que actualmente solo es conocida por el nombre "pehuenche" que le dieron los mapuches.

En la parte sur de Tierra del Fuego habitaban los yámanas, en el extremo sureste de dicha isla habitaban los mánekenk o haush, mientras que al centro y norte de la Isla Grande de Tierra del Fuego habitaban los onas o selknam.

Los tsonk o patagones , del norte o genaken(llamados por los mapuches "puelches") y los del sur o aónikenk(llamados por los mapuches: "tehuelches"), se desplazaban a lo largo y ancho de la Patagonia.

El tero, avefría, fraile, queltehue, teru-teru, traile, treile, trel o triel (Vanellus chilensis, antes llamado Belonopterus cayennensis lampronotus), es un ave de la familia de los Charádridos, nativa de América del Sur, muy común en muchas zonas de Chile y en las llanuras de Argentina y Uruguay.

Toma su nombre del canto característico de este ave, que pareciera decir teru-teru. Aunque habita en descampados e incluso en ámbitos urbanos, su presencia es más usual en las cercanías de lagunas y cañadas.

También suele vérselo como mascota en los jardines, por sus movimientos simpáticos, alimentación a base de insectos y carácter muy despierto que hace que algunos lo utilicen como señal de alerta.

Descripción

Su aspecto general es el de un ave pequeña, de colores poco llamativos pero muy elegante y estilizada, coronado por un pequeño y fino copete.

Es una pequeña zancuda de 30 a 35 cm de largo. Su plumaje es negro con mezcla de blanco (debajo del cuerpo), gris y pardo. También presenta algunas pequeñas tonalidades violáceas en la zona del ala.

La cola es de tamaño medio. Su cabeza es de color gris con rebordes blancos cerca del ojo y el pico. El pico es corto y de color rojo, salvo la punta que es negra. Los ojos son de un color rojo intenso y redondos. Las patas del tero son largas y finas, de color rojo. Los dedos son tres hacia adelante y uno muy

corto hacia atrás. Aunque en días de mucho calor o cuando se encuentra atemorizado repliega completamente sus patas, lo más habitual es verlo descansando apoyándose en una de ellas, mientras que la otra queda pegada al cuerpo. También suele quedar quieto doblando sus patas hacia atrás.

Como herramienta de combate tiene debajo de sus alas unas pequeñas prolongaciones óseas de color rojo, llamadas espolones, que usa en los vuelos rasantes que realiza para amedrentar a sus enemigos o cuando combate contra aves rapaces.

Los jóvenes se diferencian de los adultos principalmente por la ausencia de rojo alrededor del ojo y menor cantidad de tonalidades y bandas de colores en las plumas. Las diferencias entre macho y hembra no son detectables a simple vista, aunque las hembras son un poco más pequeñas que los machos.

Dentro de los Carádridos, pero en el suborden de Recurvirostridae, también se encuentra el llamado tero real, que habita en regiones más australes que el anterior, y de un aspecto mucho más llamativo.

Alimentación

Se alimentan de insectos pequeños, aunque también comen carne cruda. Por este motivo el cuidado durante su cautiverio en un patio es muy sencillo, ya que pasan la mayor parte del tiempo buscando insectos entre las hierbas, mientras que la carne es como un refuerzo.

Como la mayoría de las aves, no es conveniente tenerlo en pisos, ya que defectan constantemente gotas blancas de tamaño medio. Aunque su sitio preferido es junto a espejos de agua, su alimentación consiste básicamente en insectos terrestres. Para cazar hacen una pequeña carrera de dos o tres pasos, se detienen y emiten un picotazo hacia adelante.

Otra técnica que utilizan es revolver la tierra con sus patas para poder sentir las lombrices debajo de ella, las que luego extrae con el pico.

Comportamiento

Por lo general andan en bandadas, y son muy cuidadosos de sus pichones. Hacen sus nidos en el campo abierto, razón por la cual son muy sensibles ante cualquier ruido o movimiento extraño. Al alarmarse emiten su grito característico, estridente y repetido; este sonido es casi una constante en las zonas rurales del centro y norte de la Argentina.

Quienes confían en su actitud como alarmas, aseguran que son excelentes guardianes acompañados de un perro, ya que alertan a estos con sus gritos y producen sonidos diferentes según la especie del intruso. Cuando es encontrado en su nido puede simular estar herido para lograr alejar a su enemigo. En el caso de aves de rapiña o felinos (incluidos los gatos domésticos) se trenza en peleas con ellos, tras las cuales suele alejarlos.

Tienen un andar muy gracioso, ya que realizan como unas agachadas con el cuello, que semejan un tic nervioso. Los teros realizan viajes cortos, y no suelen abandonar su sitio original. Un comportamiento peculiar son las "visitas" que se realizan entre parejas que habitan territorios contiguos.

Algunas veces ocurren peleas entre machos por la atracción de la hembra, para las cuales utilizan el pico y no los espolones. En el vuelo de atracción revolotean a la hembra con la cabeza lo más erguida posible y la cola hacia abajo. El nido es un pequeño hoyo en el descampado apenas delimitado por ramitas y hierbas, y son muy difíciles de notar.

Ponen sus huevos a finales del invierno, y la misma pareja puede poner varias veces durante el año. Los huevos se crían durante 26 días. El color es gris verdoso con manchitas oscuras. Una vez nacidos los pichones padre y madre se ocupan del cuidado de los críos. Durante la puesta de huevos y nacimiento de los pichones son animales muy agresivos y vigilantes.

Al llegar la noche la madre cobija a los polluelos bajo sus alas. Los mismos quedan bajo cuidado de los padres hasta que aprenden a volar, lo que sucede aproximadamente al mes de vida.

En cautiverio son muy recelosos de los seres humanos, aunque pueden acercarse hasta estos para obtener comida.

Es muy habitual a su vez escuchar la frase hacer como el tero, que hace relación a un llamativo comportamiento del mismo cuando está cuidando sus huevos: mientras grita en un lugar para que los depredadores crean que allí están sus huevos, estos en realidad se encuentran en otro sitio (aunque no muy distantes del sitio que supuestamente cuida).

De esta manera se hace referencia a personas que simulan alterarse por un hecho, cuando en realidad lo que quieren es desviar la atención de su verdadero interés.

Estepas ibéricas

Las estepas ibéricas son ecosistemas caracterizados por el predominio de especies leñosas de bajo porte, asentadas sobre suelos muy pobres y, a veces, con altos niveles de salinidad, que soportan un clima mediterráneo semiárido.

Generan paisajes abiertos, llanos o suavemente ondulados, con ausencia de árboles o arbustos desarrollados. No son estrictamente semejantes a las estepas centroeuropeas, norteamericanas o sudamericanas, donde predominan las plantas herbáceas, principalmente gramíneas (Poaceae) sobre unos suelos profundos. Las estepas ibéricas son ambientes de muy alto valor ecológico por albergar especies muy singulares y, en ocasiones, endémicas.

En la Península Ibérica las principales zonas esteparias son:

Valle del Ebro: Los Monegros en Aragón, Las Bardenas en Navarra

Sudeste semiárido: Alicante, Almería y Murcia

Hoyas de Guadix y Baza: Granada

La Mancha: Parte de Albacete, Ciudad Real, Cuenca y Toledo

Valle de La Serena y Alcudia: Extremadura

Páramos del Sistema Ibérico y Central

Páramos burgaleses: Burgos

Humedales del Valle del Tajo y Valle del Duero

Flora

Las plantas de la estepa están adaptadas a soportar largos periodos de sequía estival, fuerte insolación y precipitaciones escasas. Algunas están adaptadas a vivir en suelo salinos.

Especies habituales son:

1) Esparto (Stipa tenacissima) es el nombre científico del esparto ó atocha, planta de la familia de las gramíneas (Poaceae) propia de ambientes esteparios.

Es una planta de hasta un 1 m de altura, que forma cepellones o macollas dispersas. Sus formaciuones se llaman espartales o atochares.

El esparto es originario, según los expertos, de la región irano-turaniana, es decir, de los desiertos ubicados entre el Mar Negro y el Mar Caspio; llegaría hasta el extremo occidental del Mediterráneo y a la Península Ibérica en el periodo Terciario, cuando los cambios climáticos provocaron una etapa de gran sequía y el Mediterráneo bajó de nivel, lo que facilitó la migración de algunas especies esteparias.

En tiempos se cultivaba con fines industriales para producir esparto. En la actualidad su principal valor es ecológico ya que es una especie protectora del suelo que impide la erosión de un ecosistema tan frágil como es la estepa ibérica y norteafricana. En España se extiende por el Este, Centro y Sur y por Baleares.

2) Albardín (Lygeum spartum) planta de la familia de las gramíneas (Poaceae), propia de zonas secas con suelos arcillosos o margosos, yesíferos o salinos de la cuenca mediterránea. Se la suele confundir con el esparto, aunque el verdadero esparto es la especie Stipa tenacissima.

Descripción

Es una planta herbácea perenne y rizomatosa, de hasta un metro de altura, de color verde amarilllento a blanquecino. Sus tallos forman gruesos ramos cubiertos en la base de escamas. Las hojas, con aspecto de júnco y de hasta 50 cm de largo están enrolladas, reduciendo de este modo la pérdida de agua por transpiración.

Las flores forman una espiguilla cubierta de largos pelos sedosos rodeada de una vaina, de 3 a 9 cm, a modo de espata con aspecto de papel. Si la observamos sin la flor se puede confundir con el esparto (Stipa tenacissima).

3) Tomillo (Thymus vulgaris) es una planta del género Thymus, de la familia de las labiadas (Labiatae)(Lamiaceae).

Los tomillos son plantas perennes, de tallo leñoso, de escasa altura, que viven en suelos pobres y pedregosos de regiones secas. Sus hojas son diminutas y poseen esencias aromáticas.

Usos

El tomillo se usa frecuentemente para darle sabor a las carnes, sopas y guisos. Se utiliza en la cocinas de la cuenca mediterranea, en la cocina francesa, es un componente importante en un bouquet garni, además de en las Hierbas de Provence. También se utiliza ampliamente en las cocinas del Caribe. En Jordania el condimento zahtar contiene tomillo como su ingrediente fundamental.

El tomillo debe de añadirse al guisado en sus inicios para que sus aceites tengan tiempo de impregnarse.

4)Romero (Rosmarinus officinalis) es un arbusto de la familia de las labiadas, nativo de la cuenca del mar Mediterráneo. Linneo registró crece en España tan abundante, que los navegantes antes de ver tierra, perciben su olor.

Descripción

El romero es un arbusto perenne de entre medio metro y un metro y medio de altura, de ramificación profusa, con pequeñas hojas alargadas con un ancho máximo de unos 3mm. y hasta 40 mm de largo (oblongo-aovadas), verdes lustrosas por el haz y blancas por el envés por estar cubiertas de abundantes pelillos.

Sus hojas tienen forma acicular, con el haz verdiazul y el envés plateado. Lo más significativo y característico del romero es que posee en sus hojas unas glándulas que contienen aceites esenciales que le confieren un fragante y fuerte olor, sobre todo cuando se machacan dichas hojas.

Las flores son pequeñas y de color azul celeste, y la floración se realiza desde primavera hasta verano.

Reproducción

Permite su reproducción por esquejes (en julio o agosto) o por siembra de semillas a principios de primavera.

Fauna

La fauna de las estepas está formada por comunidades de animales adapatados a la vida en el suelo, dotados para la carrera o para camuflarse en la tierra y que crían en el suelo.

Especies habituales son:

1) Avutarda

2) Sisón

3) Aláudidos: grupo de paseriformes como alondras, cogujadas y terreras.

4) Ganga

5) Ortega

6) Aguilucho cenizo

7) Agulicho pálido

8) Liebre

Estepa Patagonica

La Patagonia argentina, también llamada región patagónica, es una de las regiones geográficas de la Argentina, que comprende la parte de la Patagonia que abarca este país.

Comprende las provincias de Río Negro, Neuquén, Chubut, Santa Cruz y Tierra del Fuego, y la parte sur de La Pampa, Mendoza y Buenos Aires.

Aspectos geográficos

Presenta dos relieves diferentes:

Al este es el ámbito de las mesetas. La subregión de Patagonia extraandina tiene clima frío y seco y bioma de estepa. El relieve es de mesetas escalonadas cortadas por valles fluviales y por bajos.

Al oeste es el ámbito de las montañas. La subregión andina coincide con los Andes patagónicos. Tiene bosques y lagos. Una gran parte de este territorio se

encuentra formando parques nacionales.

Andes Patagónicos

La Cordillera de los Andes presenta tres grandes diferencias o sectores:

Andes Áridos: Aquí se encuentran las mayores alturas, con pasos a mucha altura.

Andes de Transición: Al ser más bajos, los pasos fronterizos se presentan a menor altura y la comunicación con Chile, a través de ellos, resulta más fácil. Durante el invierno las nevadas provocan frecuentes cierres de esos pasos, que dificultan los contactos con el país vecino.

Andes Patagónicos Fueguinos: Aquí se concentra la mayor cuenca lacustre de la Argentina. Entre los lagos más grandes están el Buenos Aires, Argentino, Viedma, Fagnano y Nahuel Huapi.

Se presentan en forma de cordones aislados, separados por amplios valles. Desde el paso de Pino Hachado hasta la isla de los Estados, donde se hunden, se encuentran las dos áreas muy elevadas (más de 3.000 metros), separadas por un sector donde las cumbres no superan los 2.500 metros sobre el nivel del mar.

Aún quedan unos restos de la última glaciación en el campo de hielo continental, del que vienen numerosos glaciares como el Perito Moreno, entre otros.

Los ríos que nacen en esta cordillera tienen gran potencia hidráulica por lo que pueden ser aprovechados para obtener energía hidroeléctrica. Sobre el río Futaleufú se construyó una represa, que lleva el mismo nombre mientras que el lago artificial que forma ha sido bautizado Amutui Quimei que en mapudungun significa Belleza Escondida ya que sumergió una excepcional zona de rápidos, con el fin de sacar provecho de todo este potencial energético.

Del mismo modo se han construido otras grandes represas tales como las de:El Chocón, Cerros Colorados, Casa de Piedra, Picún Leufú, Piedra del Águila, Collón Cura, y se encuentran en proyecto varias otras, por ejemplo en el curso del río Santa Cruz. El régimen hidrográfico de esta zona tiene dos crecientes anuales, la invernal por causa de lluvias, y la la primavera, esta se produce por deshielo.

La temperatura varía con la altura. Los vientos predominantes del oeste son húmedos, originan abundantes precipitaciones con máximas en invierno. Las laderas están cubiertas por bosques que llegan normalmente hasta el nivel de las nieves permanentes. Presentan dos pisos: el arbóreo, que puede llegar a superar los 20 metros de altura, y el sotobosque, formado por arbustos como el notro ó el calafate y cañas colihue o coligüe.

Entre las especies arboreas se destacan coníferas y fagaceas: el pehuén o araucaria araucana, el gigantesco lahuán o "alerce patagónico", el lipain o "ciprés patagónico", el cohiue o "guindo", el quetri o arrayán, el rauli, el radal, el ñiré, el maitén y la lenga.

La acción humana introdujo especies vegetales y animales que se han aclimatado y expandido por el área, como la rosa mosqueta, ciervos europeos, jabalíes, visones y salmónidas; sin embargo, estas especies contribuyeron también con la depredación de las especies autóctonas originales de la zona.

Para preservar las condiciones naturales de este ámbito, se hicieron numerosos Parques Nacionales, como el Lanín, el Nahuel Huapi y el de Los Glaciares, que fueron declarados Patrimonio Mundial Natural por la UNESCO en 1981. El Parque y Reserva Nacional Los Glaciares, protege el área de los glaciares que desprende hacia el este el Campo de Hielo Continental.

El glaciar El Viedma, sobre el lago homónimo, y los glaciares Upsala, Onelli, Spegazzini, Mayo y Perito Moreno en el lago Argentino. Este campo cubre la cordillera patagónica a lo largo de 350 kilómetros y es compartido con Chile.

Otros parques nacionales argentinos en la región son el de Los Arrayanes, Los Alerces, Laguna Blanca, Lago Pueblo, PN Perito Moreno, Monte León, PN Tierra del Fuego, MN Bosques Petrificados, estando asímismo en la categoría de Patrimonio Mundial Natural el área de la Península Valdés.

Clima

Excepto la estrecha franja perhúmeda y húmeda ubicada entre la ladera oriental de los Andes y los cordones montañosos paralelos a estos llamados en ciertos casos Patagónides, casi la totalidad del resto de la Patagonia Argentina posee un clima semiárido y árido con temperaturas medias anuales inferiores a los 12ºC.

Las precipitaciones se reducen rápidamente de Oeste a Este, así mientras que Puerto Blest en la costa oeste del lago Nahuel Huapi es el lugar con mayor cantidad de precipitaciones de Argentina, llegando casi a los 2000mm/año, menos de 100 km al este las precipitaciones son escasas, inferiores a 200 mm anuales; la mayoría en invierno, y a veces cayendo en forma de nieve.

Las zonas de la cuenca del río Santa Cruz y del norte de la isla de Tierra del Fuego, aunque con clima más frío se ven beneficiadas con mayor humedad siendo allí el paisaje más semejante al de las Malvinas. En Tierra del Fuego la región meridional, que incluye a la isla de Los Estados, es perhúmeda y húmeda abundando las nevadas.

Practicamente en toda la patagonia predominan los fuertes vientos del suroeste.

Fauna

Dentro de la fauna autóctona continental encontramos: ciervos como el huemul y el pudú, además de pumas, maras o liebres patagónicas, guanacos, zorros, cóndores, cisnes de cuello negro y ñandúes; el yaguar existió en la Patagonia hasta que fue exterminado por los hombres en el s XIX, a mediados de ese siglo llegaba hasta el río Chubut, aunque según algunos autores su dispersión alcanzó a Santa Cruz.

En la fauna litoral se destacan: lobos y elefantes marinos, pingüinos, petreles, cormoranes y ballenas francas.

Peludo o armadillo: Los armadillos, también llamado quirquinchos (del quechua khirkinchu), pichi o mulitas en algunas zonas de América, son mamíferos de la familia Dasypodidas del orden Xenarthra, fácilmente distinguible por tener una armadura ósea que le sirve como protección.

Su caparazón es usado para la elaboración de charangos, los cuales tienen un gran valor comercial. En Centro América, presisamente en El Salvador, el armadillo es conocido con el nombre de Cusuco y a pesar de que se le relaciona con la lepra (puesto que la piel de su panza parece contenerla) es consumido por algunos de sus habitantes, especialmente en la ciudad de San Alejos, Departamento de San Miguel.

Flora

La vegetación de esta zona es del tipo xerófila, es decir, plantas adaptadas a la escasez de agua, con raíces profundas en busca de napas de agua. Entre las plantas están las siguientes:

Ajenjo negro (Artemisis pauciflora)

Espiguilla azul (Poa bulbosa)

Gagea (Gagea bulbifera)

Hierba crestada (Koeleria cristata)

Juncia (Carex stenophylla)

Ranúnculo (Ranunculus polyrhyzus)

La familia de las Cactáceas agrupa a plantas suculentas y, en gran mayoría, espinosas, conocidas en conjunto como cactus o cactos. Esta familia es prácticamente exclusiva del Nuevo mundo, lo que significa que son endémicas del Continente Americano y las Antillas.

Sin embargo, hay una excepción, Rhipsalis baccifera, que está extendida en los trópicos del Viejo Mundo: se da en África tropical, Madagascar y Sri Lanka.

Se cree que la colonización del Viejo Mundo por esta especie es relativamente reciente (unos cuantos cientos de años), probablemente transportada en el tracto digestivo de pájaros migratorios en forma de semillas o, según otra teoría, en forma de plantas adheridas a troncos impulsado por corrientes marinas Muchas otras especies de cactáceas se han naturalizado en condiciones similares a las de su hábitat en otras partes del mundo, tras ser introducidas por la gente.

Muchas plantas suculentas, tanto en el Viejo como en el Nuevo Mundo, tienen una notable semejanza con los cactos y, a menudo, son así llamadas en lenguaje corriente. Sin embargo, esto se debe a la evolución paralela, ya que ninguna de ellas está estrechamente emparentada con las cactáceas. La característica identificativa más clara de la familia de los cactos es la areola, una estructura especializada de donde surgen las espinas, los vástagos nuevos y, en muchas ocasiones, las flores.

Se considera que las cactáceas han evolucionado entre hace 30 y 40 millones de años. El continente americano estaba unido a los demás, pero se fue separando progresivamente por la deriva continental.

Las especies endémicas del Nuevo Mundo debieron desarrollarse después de esta separación; el distanciamiento significativo se alcanzó en los últimos 50 millones de años. Esto podría explicar la inexistencia de cactos endémicos en África: éstos evolucionaron en América cuando los continentes ya se habían separado.

Una característica primordial es el tipo de metabolismo especial que presentan, conocido como CAM.Asimismo, la presencia de areolas, es determinante a la hora de diagnosticar si una planta pertenece o no a la familia de las Cactáceas.

Al igual que con el resto de las plantas suculentas, los miembros de la familia Cactaceae están bien adaptados a la vida en condiciones de aridez. Las hojas se han convertido en espinas, por lo cual, además de prevenir la evaporación del agua por transpiración mejor que las hojas normales, sirven de defensa a la planta contra el ataque de animales sedientos.

La fotosíntesis se realiza en tallos engrosados que almacenan agua. A diferencia de otras muchas suculentas, el tallo es la única parte de un cactus donde este proceso tiene lugar realmente. Muy pocos miembros de la familia poseen hojas y, en los que las tienen, éstas son normalmente rudimentarias y de corta vida; típicamente tienen forma de lezna, de 1 a 3 mm de largo.

Sólo dos generos, Pereskia y Pereskiopsis poseen grandes hojas semisuculentas de 5 a 25 cm de largo, y tallos no suculentos. Recientes estudios han llegado a la conclusión de que el género Pereskia fue el ancestro del cual evolucionaron todas las demás cactáceas.

En la familia cactaceae se da una amplísima variedad de formas y tamaños. Algunas especies alcanzan grandes dimensiones, como Carnegiea gigantea y Pachycereus pringlei. Todas son plantas angiospermas, lo cual significa que producen flores, muy bellas en su gran mayoría, que, al igual que las espinas y las ramas, surgen de las areolas. Muchas de las especies tienen floración nocturna, ya que son polinizadas por animales nocturnos como las polillas y los murciélagos.

Las flores son solitarias y hermafroditas o, más rara vez, unisexuales. Si bien existen especies con flores zigomorfas, suelen ser actinomorfas. El perianto está compuesto, generalmente, por numerosos pétalos dispuestos en espiral, con aspecto petaloide. Frecuentemente los tépalos externos tienen aspecto sepaloide. Se unen basalmente para formar un hipanto o tubo periántico.

El androceo está formado por numerosos estambres, con secuencia centrífuga. El polen es trinucleado, desde tricolpado a 6-15 colpado o porado. El nectario está constituido por un anillo en la superficie interna del tubo periántico. El gineceo se compone de 3 o más carpelos, y el ovario es ínfero.

El fruto suele ser indehiscente, bacciforme y rara vez seco.

Las ratas canguro (género Dipodomys) son pequeños roedores nativos de Norteamérica. El nombre deriva de su forma bípeda: saltan como pequeños canguros. Sin embargo, las ratas canguro y los canguros se relacionan sólo en que ambos son mamíferos. Veintidós especies son actualmente reconocidas. Su tamaño varía de 100 a 200 mm, con una cola de tamaño igual o ligeramente más grande; el peso puede ser entre 35 y 180 gramos. La característica más distintiva de las ratas canguro es sus muy largas patas traseras.

Al igual que los jerbos de los desiertos de África y Asia y el ratón furioso del desierto australiano, las ratas canguro han desarrollado patas traseras altas, viven en profundas madrigueras que las refugian de lo peor del calor desértico, y raramente beben agua.

En cambio, tienen un metabolismo de agua altamente eficiente (sus riñones son por lo menos cuatro veces más eficientes en la retención de agua y la excreción de sal que los de los humanos) y manufacturan el agua mediante un proceso metabólico llamado fosforilación oxidativa. A pesar de compartir tantas características con los jerbos y con el ratón furioso, los tres grupos no se relacionan muy cercanamente: las similitudes son el resultado de una evolución convergente.

Las ratas canguro son encontradas en áreas áridas y semiáridas de los Estados Unidos y México que mantienen algo de pasto u otra vegetación. Su dieta incluye semillas, hojas, tallos, capullos, alguna fruta e insectos. La mayoría de las especies de rata canguro usa sus madrigueras y enterramientos cercanos como reservas de comida contra la posibilidad de malas temporadas.

Familia Heteromyidae

Subfamilia Dipodomyinae

Dipodomys agilis (rata canguro de Agile)

Dipodomys californicus (rata canguro de California)

Dipodomys compactus (rata canguro de la Costa Gulf)

Dipodomys deserti (rata canguro del Desierto)

Dipodomys elator (rata canguro de Texas)

Dipodomys elephantinus (rata canguro de Grandes Orejas)

Dipodomys gravipes (rata canguro de San Quintin)

Dipodomys heermanni (rata canguro de Heerman)

Dipodomys ingens (rata canguro gigante)

Dipodomys insularis (rata canguro de la Isla San José)

Dipodomys margaritae (rata canguro de la Isla Margarita)

Dipodomys merriami (rata canguro de Merriam)

Dipodomys microps (rata canguro de Chisel-toothed)

Dipodomys nelsoni (rata canguro de Nelson)

Dipodomys nitratoides (rata canguro de Fresno)

Dipodomys ordii (rata canguro de Ord)

Dipodomys panamintinus (rata canguro de Panamint)

Dipodomys phillipsii (rata canguro de Phillip)

Dipodomys spectabilis (rata canguro de Bannertail)

Dipodomys stephensi (rata canguro de Stephen)

Dipodomys venustus (rata canguro de cara estrecha)

Geochelone es un género de tortugas de la familia Testudinidae, constituido por las especies gigantes oceánicas de las islas Galápagos, las de Aldabra y otras islas en Seychelles, las de Isla Rodrigues y las extintas de Madagascar, así como por otras de Madagascar y las islas Mascareñas y tres especies terrestres de Suramérica, tres de Africa, y cuatro del sureste de Asia.

Los estudios genéticos han establecido que las tortugas de las Seychelles proceden de las de Madagascar, mientras que las más grandes de Galápagos se relacionan cercanamente con las más pequeñas del género, las argentinas, del Chaco, Geochelone chilensis. Por lo mismo se ha propuesto una capacidad genética de adaptarse al océano aumentando de talla o a la tierra firme reduciendo la talla.

Diversos expertos discuten si algunas de las especies agrupadas en este género deben ser separadas de él. Proponen:

El género Dipsochelys para agrupar a las tortugas gigantes de Seychelles, Rodrigues y Madagascar (D. gigantea o D. dussumieri y D. vosmaeri).
Otro género Astrochelys para las especies isleñas de Madagascar y las Mascareñas (A. yniphora, A. radiata, A. peltastes).

Un género Centrochelys para las especies africanas (C. pardalis, C. sulcata), del que algunos separan Stigmochelys (S. pardalis separada de C. sulcata).

Un género Indotestudo para las especies asiáticas I. elongata I. platynota, I. travancorica, I. forstenii).
Un género Manouria para las tortugas pardas asiáticas M. emys y M. impressa)

Otro género para las tortugas norteamericanas Gopherus (G.agassizii, G berlandieri, G. flavomarginatus y G. polyphemus).
Otros expetos consideran en cambio que Dipsochelys, Astrochelys, Centrochelys, Stigmochelys e incluso Indotestudo, son subgéneros de Geochelone.

Las serpientes son reptiles sin patas, algunas de las cuales poseen mordidas venenosas que utilizan para matar a sus presas antes de ingerirlas. Otras serpientes matan a sus presas por constricción, por ejemplo estrangulación.

Las serpientes se encuentran emparentadas con los lagartos, con los que comparten el orden Squamata. Existen también muchas otras especies de lagartos sin patas que se asemejan a las serpientes superficialmente, las anfisbenas. A pesar de ser algunas venenosas y de poseer una mala reputación, las serpientes no suelen atacar a los humanos. La mayoría de las serpientes que atacan a un ser humano lo hacen tras ser atacadas o lastimadas previamente. Si uno mira dónde pisa y hace suficiente ruido, el animal se alejará de su camino.

en vez de esperar a que uno la pise. En muchas zonas, la mayoría de las serpientes no son venenosas o poseen un veneno no dañino para las personas. Australia es una excepción, la mayoría de las serpientes de Australia son extremadamente venenosas y debe mantenérseles una muy amplia distancia.

Todas las serpientes son carnívoras, alimentándose de pequeños animales, aves, insectos e incluso de otras en ciertas especies. Las serpientes no mastican el alimento. Poseen mandíbulas inferiores muy flexibles, cuyas dos mitades no se encuentran unidas rígidamente, permitiéndoles abrir la boca en el ancho necesario para tragar su presa entera, incluso si la misma es mayor en diámetro que la misma serpiente.

Contrariamente al mito popular, las serpientes nunca descolocan sus mandíbulas para tragar su presa. Después de comer, las serpientes se aletargan durante el proceso de digestión.

La piel de la serpiente está cubierta por escamas. La mayoría de las serpientes utilizan escamas inferiores especializadas para desplazarse, aferrándose a las superficies. Sus párpados se encuentran permanentemente cerrados, pero son en realidad escamas transparentes.

Las serpientes cambian de piel periódicamente. A diferencia de otros reptiles, el cambio de piel es realizado en una pieza, como si tirara de una media. Esto se hace a medida que el animal crece y además para reparar heridas y librarse de parásitos externos. La renovación periódica ha convertido a la serpiente en un símbolo de salud y medicina, como se muestra en la vara de Asclepio.

La visión detallada es limitada, pero no impide la detección de movimiento. Algunas serpientes poseen receptores infrarrojos en profundos surcos entre las fosas nasales y el ojo, los cuales les permiten "ver" el calor irradiado por otros animales. El sentido del oído de la serpiente está limitado a la detección de vibraciones del suelo, ya que las serpientes no poseen oídos.

Una serpiente huele a través de su nariz y la lengua pasa las partículas de aire al órgano de Jacobson en la boca para su examen. El pulmón izquierdo es muy pequeño o a veces incluso estar ausente, ya que el cuerpo tubular de la serpiente requiere que todos los órganos sean alargados y delgados.

La iguana recibe también el nombre de teyú, pertecece al grupo mayor y de más complicado diseño de los saurios del Nuevo Mundo, al que pertenecen la mayoría de las especies. Se engloban en la familia de los Iguanidos. Pueden medir de 7.5 centímetros hasta 2 metros. Son animales herbívoros u omnívoros y se reproducen por medio de huevos, que son colocados bajo tierra durante el mes de febrero. Alcanzan la madurez sexual a los 16 meses de edad, pero son consideradas adultas a los 18 meses, cuando miden 21 centímetros de largo. Todas las iguanas tienen patas muy cortas y cinco dedos en cada pie, acabados en garras muy afiladas. Su cola es larga y delgada y está bordeada por una hilera de afiladas escamas dorsales. Este animal a veces emite sonidos.

Posee escamas, un abanico en la garganta y una orla dorsal que los machos utilizan para marcar su territorio. Existen alrededor de 300 especies de iguana. La más conocida es la común (Iguana iguana), de color verde brillante con algunas bandas transversales oscuras en la cola.

Son conocidas por sus espectaculares exhibiciones en los rituales de defensa y cortejo, en los que levantan el cuerpo mientras agitan con fuerza la cabeza de arriba a abajo. Viven principalmente en América y en regiones bastante húmedas.

Tanto plantas y animales sobreviven si logran adaptarse a la rigurosidad de las condiciones de este bioma. Las personas también se han adaptado a las condiciones del desierto, buscando formas de aprovechar el agua disponible, por ejemplo, viviendo en oasis, cerca de manantiales,o excavando pozos en el lecho de ríos secos para aprovechar las reservas de agua.

Los desiertos están distribuidos entre distintas zonas:

Zonas semiáridas: tienen una media de precipitaciones de 200 a 500 mm anuales. Suelen estar situadas en los bordes de los desiertos y abarcan alrededor del 15 % de la superficie de tierra del planeta

Zonas áridas: son precipitaciones anuales de 25 a 200 mm y abarca el 16 % de la superficie de tierra del planeta

Zonas hiperáridas: son tan secas que a veces no llueve durante años. Estos abarcan el 4 % de la superficie terrestre.

La mayoría de las clasificaciones radica en una combinación de número de días de lluvia por año, la cantidad pluviométrica anual, temperatura, humedad y otros factores. En 1953, Peveril Meigs dividió las regiones desérticas de la Tierra en tres categorías, de acuerdo con el total de lluvia que recibían.

Por este sistema, hoy ampliamente aceptado, los terrenos extremadamente áridos son los que tienen por lo menos 12 meses consecutivos sin lluvia; los terrenos áridos tienen menos de 250 milímetros de lluvia anual, y los terrenos semi-áridos tienen una media de precipitación anual entre 250 y 500 milímetros. Los terrenos áridos y extremadamente áridos son los desiertos, y los terrenos semi-áridos cubiertas de gramíneas generalmente se llaman estepas.

Sin embargo, la aridez por sí sola no proporciona una descripción exacta de lo que es un desierto. Por ejemplo: la ciudad de Phoenix, en Arizona, recibe menos de 250 mm de lluvia al año, y se la clasifica inmediatamente como situada en un desierto. Sin embargo, algunas regiones gélidas de Alaska o de Antártida también reciben menos de 250 mm de lluvia por año, y no pueden ser consideradas desiertos.

La diferencia reside en un fenómeno llamado evapotranspiración. La evapotranspiración es la combinación de pérdida de agua por evaporación atmosférica del agua del suelo, junto con la pérdida de agua también en forma de vapor, a través de los procesos vitales de las plantas. El potencial de evapotranspiración es, por lo tanto, la cantidad de agua que se evapora en una región dada.

La ciudad de Tucson, en Arizona, recibe unos 300 mm anuales de lluvia, sin embargo, pueden evaporarse unos 2500 mm de agua en el periodo de 1 año. En otras palabras, significa que casi 8 veces más agua podría evaporarse de la región de la que normalmente cae. Las tasas de evapotranspiración en regiones de Alaska son bastante inferiores; entonces, aún recibiendo precipitaciones mínimas, estas regiones específicas distan mucho de la definición básica de un desierto: un lugar donde la evaporación supera el total de la precipitación pluviométrica.

Dicho esto, existen diferentes formas de desiertos. Los desiertos fríos pueden estar cubiertos de nieve; estos lugares no reciben mucha lluvia, y la que cae permanece congelada como nieve compacta. Estas áreas se llaman comúnmente tundra, cuando en ellas existe una corta estación con temperaturas por encima de cero grados Celsius y florece algo de vegetación en ese periodo; o regiones polares, si la temperatura permanece bajo el punto de congelación durante todo el año, dejando el suelo prácticamente sin formas de vida.

La mayoría de los desiertos no-polares se forman porque reciben poquísima agua. El agua tiende a refrescar, o por lo menos a moderar, los efectos del clima en el que es abundante. En algunas partes del mundo, los desiertos surgen debido a la existencia de barreras a la lluvia, cuando las masas de aire descargan la mayor parte de su humedad sobre una cadena de montañas; otras áreas son áridas porque están muy distantes de fuentes de humedad.

Los desiertos también se clasifican por su localización geográfica y patrón climático predominante, como vientos alisios, latitudes medias, barreras anti-lluvias, costeros, de monzón, y polares. Algunas áreas desérticas antiguas presentes en regiones no-áridas forman los llamados paleodesiertos. Aparte de esto, también existen los desiertos extra-terrestres, en otros planetas.

Desiertos en regiones de vientos alisios

Los vientos alisios tienen lugar en dos franjas del globo divididas por la Línea del Ecuador, y se forman por el calentamiento del aire en a la región ecuatorial. Estos vientos secos disipan la cobertura de nubes, permitiendo que se caliente más el suelo por la luz del Sol. La mayoría de los grandes desiertos de la Tierra está en regiones cruzadas por vientos alisios. El mayor desierto de nuestro planeta, el Sáhara, al norte de África, que en ocasiones experimenta temperaturas de más de 57° C, es un desierto de vientos alisios.

Desiertos de latitudes medias

Los desiertos de latitudes medias se localizan entre los paralelos 30° y 50° N. y también en la misma franja en el hemisferio sur, en zonas subtropicales de alta presión atmosférica. Estos desiertos están en cuencas de drenaje apartadas de los océanos y tienen grandes variaciones de temperaturas anuales. El desierto de Sonora, en el suroeste de América del Norte es un típico desierto de latitud media. El desierto de Tengger, en China, es otro ejemplo.

Desiertos debidos a barreras al aire húmedo

Los desiertos de este tipo se forman debido a grandes barreras montañosas que impiden la llegada de nubes húmedas en las áreas a sotavento (o sea, protegidas del viento, que trae la humedad). A medida en que el aire sube por la montaña, el agua se precipita y el aire pierde su contenido húmedo. Así, se forma un desierto en el lado opuesto. El Desierto de Judea en Israel y Palestina, es un ejemplo.

Desiertos costeros

Los desiertos costeros se localizan generalmente en los bordes occidentales de continentes próximos a los Trópicos de Cáncer y de Capricornio. Están influidos por corrientes oceánicas costeras frías, que discurren paralelas a la costa. Debido a los sistemas de viento locales que dominan los vientos alisios, estos desiertos son menos estables que los de otro tipo.

Durante el invierno, la niebla, producida por corrientes frías ascendentes, cubre frecuentemente los desiertos costeros con un manto blanco que bloquea la radiación solar. Los desiertos costeros son relativamente complejos, pues son el producto de sistemas terrestres, oceánicos y atmosféricos. Un desierto costero, el de Atacama, en Chile, es el más seco de la Tierra. En él, una lluvia posible de ser medida - es decir, de 1 mm o más - puede tener lugar una vez cada 5, 20 o hasta cada 400 años.

Desiertos de monzón

"Monzón", derivada de una palabra árabe que significa "estación climática", se refiere a un sistema de vientos con una acentuada reversión azonal. Las monzones se desarrollan en respuesta a variaciones de temperatura entre los continentes y los océanos.

Los vientos alisios del sur del Océano Índico, por ejemplo, despejan las lluvias en la India a lo que lleguen a la costa. Conforme el monzón cruza la India, pierde su humedad en el lado oriental de la cadena montañosa Aravalli. El desierto del Rajastán en la India, y el desierto de Thar en Pakistán, son parte de una región de desierto de monzón al oeste de la cadena montañosa.

Desiertos polares

Los desiertos polares son áreas con una precipitación anual inferior a 250 mm y una temperatura media del mes más cálido del año inferior a 10° C. Los desiertos polares del planeta cubren casi 5 millones de km² y son principalmente lechos de roca o llanuras de grava.

Las dunas de arena no son típicas de estos desiertos, sin embargo las dunas de nieve se forman comúnmente en áreas donde la precipitación local es más abundante. Los cambios de temperatura en los desiertos polares frecuentemente ultrapasan el punto de congelación del agua. Esta alternancia hielo-deshielo deja marcas características en el suelo, que llegan a 5 metros de diámetro.

Paleodesiertos (desiertos "fósiles")

Las investigaciones en mares de arena (vastas regiones de dunas) antiguos, cambios en cuencas pantanosas, análisis arqueológicos y de vegetación indican que las condiciones climáticas cambiaron considerablemente en grandes áreas del planeta en un pasado geológico reciente. Durante los últimos 12.500 años, por ejemplo, partes de algunos desiertos ya eran muy áridas.

Cerca de un 10% del terreno situado entre la latitud 30° N. y 30° S. está hoy cubierta por desiertos. Sin embargo, hace 18.000 años, los desiertos (que formaban dos inmensos cinturones) ocupaban sólo un 50% de esta área. Tal y como ocurre hoy, las selvas tropicales y las sabanas ocupaban la zona entre estas dos franjas.

Se han encontrado sedimentos fósiles de desiertos de hasta 500 millones de años de antigüedad en muchas partes del globo. Los patrones de sedimentos dunares se encontraron en áreas que hoy no son desérticas. Esas mismas áreas reciben hoy entre 80 y 150 mm de lluvia por año. Algunas antiguas regiones dunares están ocupadas en la actualidad por selvas tropicales húmedas.

Las montañas de arena llamadas Sand Hills son un campo de dunas inactivo de 57.000 km² en el centro de Nebraska. El mayor mar de arena del hemisferio occidental está hoy estabilizado por la vegetación, y recibe cerca de 500 mm de lluvia por año. Las dunas de Sand Hills llegan a los 120 m de altura. El desierto del Kalahari también es un paleodesierto.

Desiertos en otros planetas

Aspecto del desierto marciano visto por la sonda Spirit en 2004.Marte es el único de los planetas del sistema solar en el cual ya se identificaron fenómenos eólicos. A pesar de su presión atmosférica superficial (sólo 1/100 de la terrestre), los patrones de circulación atmosférica en Marte formaron un mar de arena circumpolar con más de 5 millones de km², mucho mayor que los desiertos terrestres.

Los desiertos marcianos consisten principalmente de dunas en forma de media-luna en áreas planas próximas a la capa permanente de hielo del polo norte del planeta. Los campos de dunas menores ocupan el fondo de muchos cráteres en las regiones polares marcianas.

Definir un desierto solamente por la ausencia de lluvia, en lugar de considerar también factores eólicos, clasificaría como tal todos los fenómenos similares a éste fuera de nuestro planeta. El único cuerpo celeste donde se considera posible que existan precipitaciones es Titán, la luna de Saturno; no posee agua en estado líquido, pero sin embargo es posible que haya metano y otros hidrocarburos en estado líquido.

Un desierto es un tipo de paisaje o región que recibe pocas precipitaciones.Tienen reputación de tener poca vida, pero eso depende de la clase de desierto; en muchos existe vida abundante, la vegetación se adapta a la poca humedad y la fauna usualmente se esconde durante el día para preservar humedad. Aproximadamente un tercio de la superficie terrestre es desierto. Los paisajes desérticos tienen algunas características en común.

El suelo del desierto está compuesto a menudo de arena, y puede haber dunas. Terreno rocoso es típico, y refleja el bajo grado de desarrollo del suelo, y la ralo de la vegetación. Las tierras bajas pueden ser salares.

Procesos eólicos son factores importantes en la formación del paisaje.

Los desiertos pueden contener valiosos depósitos minerales que fueron formados en el ambiente árido, o fueron expuestos por la erosión. Debido a la sequedad de los desiertos, son lugares ideales pata preservación de artefactos humanos y fósiles.

Alternativamente, también se define desierto como un lugar despoblado, no habitado por humanos ni apenas por ser vivo alguno. Según esta definición, también son desiertos otros climas más fríos, como el ártico, o la tundra.

Gran parte de los desiertos del mundo se ubican en zonas caracterizadas por las altas presiones constantes, condición que no favorece a la lluvia. Entre los desiertos de estas zonas están: el Sahara y el de Kalahari, en África y los desiertos de Australia.

Otro tipo de desiertos se deben a su continentalidad, es decir, su distancia del mar: por ejemplo, el de Gobi, en Asia. No llegan hasta ellos los vientos húmedos que provienen de los océanos.

Los desiertos de las costas occidentales del sur de África (en Namibia) y de América del Sur (en Atacama) se ven afectados por la presencia de corrientes oceánicas frías.

El término procede del latín perennis, duradero, perenne, y de folium, hoja. Se utiliza para designar los árboles o arbustos que poseen hojas vivas a lo largo de todo el año, en contraposición al término caducifolio. En estos últimos, todas las hojas mueren cada año al llegar la estación desfavorable y vuelven a brotar hojas nuevas a la llegada de la estación favorable. En los árboles de hoja perenne, en cambio, solo mueren una parte de las hojas cada año y otras, las más jóvenes, permanecen en la planta y se unen a las nuevas que brotan cada primavera, de manera que el periodo vital de cada hoja puede durar varios años y la copa no aparece nunca desnuda.

Las coníferas (división Pinophyta) son árboles o arbustos caracterizados por portar estructuras reproductivas llamadas conos. Las coníferas fueron clasificadas en un tiempo en el orden Coniferales dentro de la clase gimnospermas (Gymnospermae). En el esquema moderno de la clasificación (véase el reino Plantae), el orden ha ascendido a la categoría de filo (o lo que es lo mismo, división).

Las reglas de la nomenclatura taxonómica requieren que los taxa lleven el nombre del género tipo (en este caso Pinus). De esta manera, el nombre legítimo resulta ser «división Pinophyta», aunque el término «conífera» sigue siendo un nombre extensamente usado para las plantas de esta división.

La mayoría de las coníferas son árboles de porte monopódico, a menudo con una copa cónica, lo que produce interpretaciones erróneas acerca de su nombre; pero también hay arbustos y matas rastreras entre ellas, especialmente en la familia Cupresáceas.

Las coníferas son las especies forestales dominantes en los climas fríos de las latitudes altas y de las montañas de latitudes medias e incluso tropicales. La gran mayoría de las coníferas son de hoja perenne, aunque existen algunas, como los alerces verdaderos (género Larix), con hoja caduca. Entre las coníferas se encuentran los árboles más altos y también los más longevos.

Caducifolio, deriva del latín decidere, caer. Se refiere a los árboles o arbustos que pierden su follaje durante una parte del año, la cual coincide en la mayoría de los casos con la llegada de la época desfavorable, la estación más fría en los climas templados o polares.

Sin embargo, algunos pierden el follaje durante la época seca del año en los climas áridos.Muchos árboles y arbustos caducifolios florecen durante este periodo, ya que esto aumenta la efectividad de la polinización.

La ausencia de hojas beneficia la dispersión del polen por el viento o, en el caso de las plantas polinizadas por insectos, el que las flores sean más visibles por éstos. Sin embargo, esta estrategia no carece de riesgos, ya que las flores pueden resultar dañadas por el hielo o en las zonas con estaciones secas, este esfuerzo agota más las plantas.

 

Ara o Guacamayo

Los verdaderos guacamayos (Ara spp.) son un género de aves del orden de las psitaciformes que comprende 13 especies, cinco de ellas extintas, de origen americano, desde las selvas de México hasta Bolivia y Perú aproximadamente. Se alimentan de insectos y bayas y viven en los árboles.

Ara chloroptera: Estos guacamayos atraen la atención por su vívido y espectacular colorido, y su llamado estridente. Son aves grandes, los ejemplares jóvenes se parecen a los adultos, pero tienen la cola más corta.

Prefieren el bosque húmedo de las tierras, aunque en la parte sur de su área de distribución frecuentan los hábitats abiertos, incluyendo los bosques de hoja caduca y a menudo se les ve posado en las ramas más altas que se proyectan de los árboles enormes.

Por lo general, se encuentran en parejas o en grupos pequeños, tal vez familiares; a veces se asocian con otros guacamayos, especialmente en tierra, donde se reúnen en grandes grupos para consumir arenas minerales expuestas. Durante el vuelo se llaman unos a otros con sonidos estridentes. Se alimentan de semilla, frutas y nueces

Las mariposas son insectos voladores diurnos del orden Lepidóptero. Las mariposas nocturnas se llaman polillas.

Las mariposas tienen algunas características especiales. Las piezas bucales se han transformado en una trompa que succiona y se enrolla en una espiral. Tienen seis patas y cuatro alas, dos a cada lado del cuerpo. Las alas están El colorido de las alas generalmente se debe a efectos ópticos de las escamas más que a pigmentos.

Todas las mariposas pasan por un ciclo vital complejo llamado metamorfosis.

Nacen de huevos que dejan las mariposas hembras. Al nacer son pequeñas larvas que comen vorazmente y crecen.

Las larvas de mariposas son también conocidas como orugas y son claramente diferentes de las larvas de otros tipos de insectos.

En un momento de su desarrollo, la oruga se protege dentro de un capullo y allí se transforma en crisálida, en este estado no se alimenta y sufre grandes cambios metabólicos y morfológicos: se convierte en una mariposa adulta.

Tras la fecundación, la hembra pone varios cientos o miles de huevos.

La crianza de mariposas es una actividad sustentable, es decir, que no daña el medio ambiente y provee de trabajo a las personas que viven en los países tropicales del mundo como el Perú. El Perú posee aproximadamente 3800 especies registradas de mariposas y es el país con más mariposas del mundo, siendo las especies amazónicas peruanas algunas de las más espectaculares.

El potencial turístico para el Perú como país para observar mariposas es también interesante. En los Estados Unidos las casas de mariposas son visitadas por 26,5 millones de turistas todos los años, de los cuales el 40% son niños, el 42% adultos y el 18% adultos mayores. Estas cifras nos indican que existe un potencial muy grande para incrementar el turismo peruano tomado las mariposas como recursos turísticos.

La mariposa diurna más grande que existe es la Ornithoptera Alexandrae hembra, que puede llegar a tener 30 cm de envergadura. Vive en Papúa Nueva Guinea y está protegida.

El nombre de origen guaraní yacaré designa a varias especies del género Caimán endémicas de las regiones subtropicales y tropicales de Sudamérica. Son parientes cercanos de las especies norteamericanas, de las cuales hasta recientemente se los consideraba subespecies.

Dos especies de yacaré son comunes en las zonas pantanosas, lacustres y en los ríos de Bolivia, Brasil, Paraguay, la región amazónica del Perú y Argentina: el yacaré negro (Caiman yacare, también llamado caimán del Paraguay o jacaretinga en portugués), y el yacaré overo (Caiman latirostris, también llamado caimán colorado, yacaré de hocico o jacaré de lunetos en portugués), de los cuales el primero es el más abundante.

Cazado extensamente durante décadas por su cuero, aprovechado en marroquinería, hoy se encuentra universalmente protegido. La alta frecuencia de reproducción —en comparación con otros caimánidos— ha permitido recuperar parcialmente las poblaciones, aunque las medidas de protección no se apliquen con el rigor deseable. Ambas especies están registradas en el Apéndice II del listado de especies protegidas de CITES.

 

Fauna:  El perezoso de tres dedos o perezoso tridáctilo (Bradypus tridactylus) es un  mamífero del orden de los Xenarthra, del que también forman parte los osos hormigueros y los armadillos; natural de la cuenca del río Amazonas, el perezoso es notable por su metabolismo extremadamente lento.

Es un animal de pelaje parduzco, grisáceo y áspero con manchas oscuras a través de las orejas y el pelaje. Posee una cola corta y las extremidades superiores son más largas que las inferiores, cada pata posee tres dedos, de ahí su nombre. El perezoso es un animal de movimientos lentos que pasa la mayor parte de su tiempo en los árboles colgado de las ramas con la espalda en dirección al suelo, es de comportamiento diurno y nocturno; en el suelo es muy torpe, incapaz de caminar (sólo se arrastra), pero es un genial nadador, se le ha visto cruzando ríos.

Los perezosos se reproducen una vez al año, dando a luz a una sola cría, la cual pasa abrazada de la madre. Las crías al nacer

son muy débiles y dependientes, pero al cumplir los 8 meses de vida ya pueden ser totalmente independientes y desplazarse con autonomía.

Tienen una cierta importancia a nivel de la cadena trófica debido a forma parte de la alimentación de numerosos depredadores de la selva amazónica, sin embargo, se encuentran seriamente amenazados por la disminución de su hábitat y por su comercialización como mascotas, debido a que los traficantes capturan a las crías y matan a los adultos.

Las mayores pluvisilvas tropicales se dan en la cuenca del Amazonas (la selva amazónica), en las zonas ecuatoriales de la República Democrática del Congo, y en la mayor parte de Indonesia al este y al sur de Queensland, Australia.

Las pluvisilvas templadas se encuentran a lo largo de la costa pacífica de Norteamérica desde el sur de Alaskaal noroeste de California, en la antigua Yugoslavia, en partes de Japón, Nueva Zelanda y Tasmania, Australia. La mayor parte de las pluvisilvas templadas resultan el flujo de aire que predomina es obligado a ascender por una cordillera.

En ocasiones se ha estimado que las pluvisilvas nos proporcionan más del 40% del oxígeno que se encuentra en la tierra atmósfera (Estos datos son fuertemente discutidos por algunos grupos y científicos, p. ej., que dicen que sólo los árboles jóvenes y de rápido crecimiento tienen una producción neta de oxígeno, y que incluso las pluvisilvas podrían ser productoras netas de oxígeno).

Y más, la selva tropical y los bosques húmedos templados han sido objetos de un intenso madereo y aclaramiento para usos agrícolas durante el siglo XX, de modo que el área cubierta por bosques húmedos a lo largo del mundo está disminuyendo velozmente. Otra forma de destrucción de los bosques húmedos o pluvisilvas es la quema de árboles.

Se estima que los bosques húmedos se reducen unos 58,000 km² anualmente en los 1990s. Los bosques húmedos cubren normalmente 14% de la superficie terrestre. Este porcentaje se encuentra ahora por debajo del 6% y se estima que los bosques húmedos restantes podrían desaparecer en 40 años (a mediados del siglo XXI) al presente ritmo de tala.

Muchos científicos discuten seriamente estas estimaciones, especialmente considerando el rápido crecimiento de nuevos bosques húmedos tropicales en áreas aclaradas, aunque estas áreas de crecimiento secundario de bosques son mucho más pobres en biodiversidad.

Los biólogos han estimado que se ha llevado a un número enorme de especies a la extinción, posíblemente más de 50.000 por año, debido a la pérdida de hábitat por destrucción de los bosques húmedos. Muchas organizaciones caritativas y conservacionistas utilizan el dinero de sus donaciones para protejer a los árboles de los bosques húmedos de las talas.

A los bosques lluviosos Tropicales rain forests se les llama la mayor farmacia' del mundo por la gran cantidad de medicinas naturales que se han descubierto allí. Casi la mitad de los medicamentos que usamos vienen de las pluvisilvas.

Por ejemplo, los bosques lluviosos son responsables de contener los "ingredientes básicos de las hormonas del control de la natalidad, drogas estimulantes, y tranquilizantes" (Banks 36).Los científicos creen que allí se descubrirá la cura de muchas más enfermedades en el futuro. Este es un enfoque que contiene bastante antropocentrismo. Una película, Medicine Man, pone en escena la idea de que las curas para nuestras enfermedades se pueden encontrar en las pluvisilvas.

Hay algunas características comunes en los árboles tropicales. Las especies tropicales poseen frecuentemente uno o más de los siguientes atributos que no se observan en los árboles de latitudes superiores:

Muchas especies tienen anchos rebordes leñosos (contrafuertes) en la base del tronco llamadas raíces tabulares. Originalmente se creía que ayudaban a sostener el árbol, pero ahora se piensa que las raíces tabulares canalizan el flujo de agua sobre el tallo y los nutrientes que llevan disueltos hacia las raíces.

Las hojas de gran tamaño son comunes entre los árboles del piso C layer. Los individuos jóvenes de árboles situados en los pisos A y B pueden tener también grandes hojas. Cuando alcanzan el dosel forestal, las nuevas hojas serán menores. La gran superficie foliar ayuda a interceptar la luz en los estratos donde ésta llega tamizada.

Los bordes inclinados facilitan el drenaje de las precipitaciones fuera de la hoja para facilitar la transpiración. Se encuentran en las capas inferiores entre los brotes de especies del piso emergente (un piso arbóreo).

Los árboles están frecuentemente bien conectados con el dosel forestal especialmente por el crecimiento de trepadoras leñosas o lianas. Estas son plantas con adaptaciones a la vida epífita que les permiten crecer en la copa de los árboles que haya compitiendo por la luz solar. Otras características que distinguen las especies de árboles de las de los bosques templados serían:

Corteza excepcionalmente fina, a menudo de solo 1-2 mm de grosor. Habitualmente muy suave, aunque algunas veces está armada con espinas.

Caulifloria, esto es, el desarrollo de flores ( y por lo mismo de frutos) directamente sobre el tronco, en lugar de hacerlo en los ápices de las ramas.

Grandes frutos carnosos para atraer a los pájaros, mamíferos e incluso peces como agentes dispersantes.

Árboles

Una pluvisilva o selva lluviosa

es un bioma forestal con elevadas precipitaciones anuales en forma de lluvia debido a la Zona de convergencia intertropical.Algunos citan un mínimo de normal anual de precipitaciones 2500 mm, con lluvias normales de al menos 60 mm durante cada uno de los doce meses del año. Otros situan la barrera mínima anual de lluvias en solo 1700 mm.  El suelo puede estar empobrecido porque la lluvia tiende a lavar los nutrientes solubles. Este tipo de bioma se encuentra tanto en el clima templado como en el tropical. Además de cantidades prodigiosas de lluvia, muchas pluvisilvas se caracterizan

por un alto numero de endemismos entre sus especies y una biodiversidad tremenda. Las Pluvisilvas son el hogar de dos tercios del total de las especies de animales y plantas del planeta.

Se ha estimado que muchos cientos de millones de nuevas especies de plantas, insectos y microorganismos están todavía sin descubrir y aún no tienen nombre. A los bosques tropicales de la tierra se les llama la "joya del planeta", los "Pulmones de la tierra", y la "Mayor farmacia del mundo" por la gran cantidad de medicamentos naturales que allí se han descubierto.

A pesar del gran desarrollo de la flora en las pluvisilvas, la calidad real del suelo es pobre. Los Oxisoles, estériles, profundamente erosionados y seriamente lixiviados, se han formado en los cratones o escudos de la antigua Gondwana. La Rápida descomposición por las bacterias impide la acumulación de humus.

La concentración de hierro y aluminio oxidados por el proceso de laterización da a los oxisoles un color rojo brillante y algunas veces produce depósitos aprovechables por la minería (ej. bauxita). En sustratos más recientes, especialmente de origen volcánico, los suelos tropicales podrían ser bastante fértiles. El matorral de la pluvisilva está restringido en muchas zonas por la carencia de luz solar a nivel del suelo. Esto hace posible para las personas y otros animales caminar por la selva.

Si el dosel de hojas es destruído o adelgazado por cualquier razón, el terreno que está debajo es pronto colonizado por un denso y enmarañado crecimiento de lianas, arbustos y pequeños árboles conocido como jungla En la Clasificación climática de Köppen se las designa como (Af).

 

Flora: Citrus o limon, comúnmente llamado limón o limonero, es un pequeño árbol perenne, especie híbrida del género Citrus, familia de las Rutáceas, que puede alcanzar los 6 m de altura; posee corteza lisa y madera dura y amarillenta muy apreciada para trabajos de ebanistería. Forma una copa abierta con gran profusión de ramas, sus hojas son elípticas, coriáceas de color verde mate lustroso (5 a 10 cm), terminadas en punta y con bordes ondulados o finamente dentados. Las aromáticas flores presentan gruesos pétalos blancos teñidos de rosa o violáceo en la parte externa, con numerosos estambres (20-40). Surgen aisladas o formando pares a partir de yemas rojizas.

El limonero es originario de Asia y fue desconocido por griegos y romanos, siendo mencionado por primera vez en el libro sobre agricultura Nabathae hacia el siglo III o IV. Su cultivo no fue desarrollado en occidente hasta después de la conquista árabe, extendiéndose entonces por todo el litoral mediterráneo donde se cultiva profusamente, debido a la benignidad del clima, para consumo interno y de exportación.

Su fruto, el limón, posee un alto contenido en vitamina C (501,6 miligramos) y ácido cítrico (49,88 gramos) por litro. Se utiliza para elaborar postres o bebidas naturales como la limonada. Las rodajas se usan como adorno para bebidas.

El limón era muy utilizado por los marineros que pasaban largos periodos en el mar sin acceso a otras frutas u hortalizas, para evitar el escorbuto.

Los zorros son pequeños mamíferos similares a los perros, pertenecientes a la familia de los cánidos.

Los zorros incluyen el género Vulpes y muchos otros. V. vulpes es el mundialmente conocido zorro rojo, a menudo llamado simplemente el zorro. Los zorros son animales de caza solitaria, pero existen algunos que entran en territorios ajenos durante la temporada de apareamiento. Los zorros incluyen miembros de los siguientes géneros:

Vulpes (muchas especies, destacando el zorro rojo)

Alopex (zorro ártico)

Fennecus (fenec)

Urocyon (dos especies: zorro gris y zorro isleño)

Lycalopex

Pseudalopex (zorro sudamericano, cuatro especies)

Dusicyon (zorro de las Islas Malvinas o guará)

Cerdocyon

El término zorro no incluye perros, lobos, coyotes ni chacales los cuales son también miembros de la familia Canidae.

El zorro rojo posee por lo general piel rojiza sobre su lomo y lados, mientras que su parte inferior es de piel blanca. Sin embargo, también puede tener piel negra en su parte inferior en vez de blanco, o piel plateada/gris sobre el lomo. Estas variaciones de color pueden incluso ocurrir dentro de una misma camada.

En algunos países los zorros son una seria plaga. En Australia, por ejemplo, los zorros rojos ferales son probablemente el animal invasivo más dañino, siendo responsable de más extinciones que incluso los gatos y conejos. Irónicamente, algunas variedades de zorros en otras partes del mundo han sido declaradas especies en peligro.

 

Son animales de pequeñas dimensiones, de entre 38 a 45 cm de longitud. Sus patas son cortas, pero fuertes.

Con las uñas curvadas y afiladas, se agarra a la corteza cuando salta de un árbol a otro (son auténticas acróbatas). La cola le ayuda a mantener el equilibrio cuando anda por  las ramas. Su buena vista le permite calcular bien las distancias. Las ardillas acostumbran vivir en bosques caducifolios o de coníferas. Para ellas, las ramas de los árboles son caminos en el aire. Aunque son amistosas, es preferible mantenerlas fuera del hogar, ya que, por su naturaleza salvaje, pueden portar enfermedades o atraer más animales de su especie. El exceso de población en asentamientos urbanos es producto del daño provocado

a su medio ambiente. No es extraño encontrar nidos de ardillas en zonas residenciales, pero si un número considerable de ellas anidan en pequeños árboles o casas, esto puede ser indicación de que su hábitat natural ha sido destruido, por lo que han sido obligadas a emigrar.

El avistamiento de ardillas no necesariamente significa un problema en la población. Algunas de ellas son capaces de "volar", ya que pueden planear debido a que poseen membranas y una gran cola.

Su costumbre de enterrar algunos frutos secos para su posterior ingestión contribuye a la siembra de árboles cuando estos son olvidados por el animal.

Es un mamífero grande del orden de los Carnívora, miembro de la familia Ursidae. El adjectivo ursino es usado para describir a los osos.

En general, los osos son omnívoros y, a pesar de su temible dentadura, comen frutos, raíces e insectos, además de carne. Sin embargo, el oso polar, debido a la escasez de otras fuentes de alimento, tiene una dieta casi exclusiva de carne.

Con sus pesados cuerpos y sus poderosas mandíbulas, los osos se cuentan entre los mayores carnívoros que viven en la Tierra. Un macho de oso polar puede pesar más de 600 kg y alcanzar una talla de 1,60 m de altura cuando esté en cuatro patas.

Se mueven con un caminar pesado, apoyando toda la planta de los pies. Poseen orejas cortas y cola rudimentaria.

Ocupa el resto de la Península, la mayor parte de la misma y las Islas Baleares, cuya característica principal, es la existencia de un periodo de sequía estival más o menos extenso, de 2 a 4 meses, pero siempre bien patente. La pluviosidad puede ser desde los 1500 mm hasta menos de 350 mm y temperaturas, sin ninguna helada fuerte en varios años, a zonas donde todos los inviernos se alcanzan los -20ºC o más.

Si se prescinde de la influencia de las montañas, la región mediterránea peninsular presenta como bosques típicos, los perennifolios de hoja endurecida: encinares, alcornocales, acebuchales, enebrales, etc. Éstos vienen acompañados o reemplazados en las zonas más cálidas y erosionadas por pinares de pino carrasco y en los arenales y dunas fijas por sabinares y pinares de pino piñonero.

Excepciones a esta regla, la constituyen la región más árida de sureste, zonas bajas de las provincias de Murcia y Almería, donde su única vegetación son los palmitos y espinares de artos y a mayor altura coscojares y lentiscales. Otro tanto se puede decir de zonas salinas o endorreicas, con grandes oscilaciones de temperatura, como la depresión del Ebro, Hoya de Baza y margas yesíferas del interior.

5) Melojares

El melojo o robellar (Quercus pyrenaica) es de todos los robles el más resistente a la sequía y a los climas de matiz continental. Sus bosques, de carácter subatlántico, representan muchas veces el tránsito entre lo mediterráneo y lo atlántico. Su área peninsular es muy amplia y tienen una gran importancia, sobre todo en las montañas del centro. Desde el interior de Galicia y vertiente sur de la Cordillera Cantábrica se extienden por el Sistema Central, alcanzando por el sur, ya muy escasos, Sierra Nevada y Cádiz.

Se suelen extender desde unos 700-800 metros hasta los 1500-1600 m de altitud. Prefieren los suelos silicios y sustituyen altitudinalmente a los encinares húmedos y alcornocales; en el piso superior dan paso a pinares de pino albar (Pinus sylvestris) o a los piornales serranos con enebro rastrero. En las zonas donde es más patente la influencia atlántica vienen seguidos como fase regresiva por brezales de Erica australis; en el resto son más frecuentes en sus claros y fases degradadas los jarales (jara con hoja de laurel) y cantuesos. Su área natural suele estar ocupada por pinares de pino albar o pino marítimo.

Sotos, bosques de ribera y fondo de valle

En esta región, representan enclaves de bosques caducifolios favorecidos por la humedad del suelo, que se mantiene casi todo el año; esto les permite evitar el largo período de sequía estival, que caracteriza al clima mediterráneo.

Estos bosques están formados por sauces, chopos, alisos, fresnos, olmos y a veces también por melojos, tilos, abedules y avellanos. Cuando la presencia de la humedad empieza a disminuir en zonas más áridas del Valle del Ebro, Levante y mitad meridional de la Península, la aridez viene a menudo acompañada por un aumento de sales en el suelo; en estas condiciones nos encontramos con formaciones de arbustos de tamariscos, adelfas y carrizo (Saccharum ravenae), a veces acompañados por algún brezo.

En los suelos silicios no salinos, como los de Sierra Morena y Montes de Toledo, con tamujales, que en las situaciones más cálidas, van acompañadas de adelfas y tamariscos.

En los terrenos bajos del interior, sobre todo en los margosos y arcillosos, son más frecuentes las olmedas (Ulmus minor) y choperas, acompañadas en ocasiones por fresnos y sauces. En los fondos de valle granítico y en las riberas de terrenos silicios existen formaciones muy típicas de fresno con melojo, especialmente al pie de las sierras interiores. Las hoces protegidas de la Serranía de Cuenca llevan como bosques ribereños formaciones mixtas de tilo y avellano, con fresnos, sauces y olmo montano (Ulmus glabra).

6) Pinsapares

El pinsapo (Abies pinsapo) constituye una verdadera reliquia que ha quedado preservada en unas cuantas sierras de Málaga y Cádiz. Los pinsapares, están emparentados con los abetales norteafricanos de la cadena de Yebala, en Marruecos. Se ponen en contacto y forman a veces comunidades mixtas con quejigos y encinas. Entre las especies leñosas que le acompañan en sus bosques se cuentan el majuelo, agracejo, rusco, durillo, hiedra y Daphne laureola.

7) Encinares

Forman los bosques naturales de la mayor parte de la zona mediterránea y penetran también en las solanas y laderas más cálidas de la zona atlántica; se extiende desde el nivel del mar, donde la especie es Quercus ilex subsp ilex, hasta los 1400 metros de altitud, en algunas montañas y altas planicies del interior; en la zona continental, la encina que aparece es la Quercus ilex subsp rotundifolia, más resistente a este clima.

La encina puede subir a mayor altitud, pero ya aisladamente, sin formar bosque. Los encinares costeros y de las montañas sublitorales son extraordinariamente ricos y variados, con numerosos arbustos y lianas; suelen acompañarles zarzaparrillas, madreselvas, hiedra, durillo, rusco y, en el suroeste peninsular, olivos silvestres. Los encinares baleares son también ricos y llevan asociados alguna especie característica de las islas como el ciclamen balear (Cyclamen balearicum Willk.).

Hacia el interior de la Península se van empobreciendo progresivamente, a medida que se acentúan las características continentales del clima, desaparecen gran parte de las especies más sensibles al frío. Los encinares continentales, sobre suelos desprovistos de cal, suelen ser ricos en enebros (Juniperus oxycedrus) y son sustituidos por altitud y en las laderas más frescas por melojares, este fenómeno se aprecia en la Sierra de Guadarrama; cuando se destruye el encinar, los suelos son tan pobres y las condiciones ambientales tan poco favorables, que conduce a matorrales paupérrimos, dominados por la jara común, el cantueso y el romero.

Sobre suelos calizos ocurre algo similar, sobre todo por encima de los 900 metros de altitud, las encinas se ven acompañadas por la sabina albar y la pobreza de arbustos es tan grande, que la misma carrasca (encina arbustiva) domina casi en solitario las primeras fases de regresión. La degradación por quema o tala conduce a matorrales de aulaga (Genista scorpius), tomillo y espliego.

8) Alcornocales

El alcornoque requiere suelos silíceos, de textura arenosa y un clima suave y algo húmedo, si estas condiciones se cumplen desplaza total o parcialmente a la encina; se asocia a ésta con cierta frecuencia y también a los quejigos (Quercus faginea subsp broteri). El área que ocupan los alcornocales corresponde a Cataluña, Menorca y sobre todo al cuadrante suroccidental. Alternan muchas veces con las encinas, que ocupan las solanas y laderas más secas y con los quejigares de Quercus canariensis, que ocupan los barrancos y laderas frescas y umbrosas.

Los alcornocales llevan frecuentemente olivos silvestres, y al igual que algunos encinares frescos, suelen ir acompañados por madroñales con labiérnago (Phillyrea angustifolia) que ocupan los claros del bosque y dominan las fases regresivas. En Andalucía occidental son también frecuentes, como componentes del ecosistema, los piornales o escobonales dominando el género Teline.

9) Quejigares

Con el nombre de quejigar se conocen bosques de muy distintas características.

Los quejigares de Quercus canariensis están bien representados en Andalucía occidental y muy desdibujados por hibridaciones en Cataluña y Cordillera Mariánica. Son los más exigentes en cuanto a temperatura y humedad, por lo que no se suelen alejar de la influencia marítima; prefieren las umbrías más frescas, vaguadas húmedas y bordes de arroyo del piso inferior.

En general alternan con los alcornocales, a los que desplazan en las zonas más frescas, como éstos prefieren los suelos silicios. En sus claros y etapas degradadas son frecuentes los piornos (Teline sp., Cytisus baeticus), brezos (Erica arborea, Erica scoparia) y jaguarzos (Halimium lasianthum).

Los quejigares de Quercus faginea subsp faginea son los más típicos y frecuentes en la Península, ya que se extienden desde Andalucía (Serranía de Ronda) hasta las faldas de los Pirineos. Son mucho más resistentes al frío y sequedad que el Q. canariensis; requieren en cambio suelos más frescos y profundos que los encinares, con los que entran en contacto.

Aunque se crían en cualquier tipo de suelo, en los silíceos suele jugar un papel secundario frente a la encina, alcornoques y melojos; es sólo en los suelos calizos donde forma bosques de alguna consideración, especialmente en el cuadrante nororiental y centro de la Península. El área natural que le corresponde al quejigo es frecuente el pino salgareño (Pinus nigra subsp salzmannii), que a menudo ha sido extendido a sus expensas.

Los quejigares suelen llevar con frecuencia arces, serbales, guillomos, aligustres y cornejos; por degradación pueden dar origen a extensos matorrales de boj.

El último quejigo, Quercus faginea subsp broteri es más exigente en humedad y menos resistente al frío. Se extiende principalmente por el cuadrante suroccidental y prefiere los suelos silíceos, algo frescos. Más frecuente que formando masas puras, se le encuentra asociado a alcornoques y encinas.

10) Pinares

Los pinares naturales más característicos son los de pino negro (Pinus uncinata) y pino albar (Pinus sylvestris). El primero va con frecuencia asociado al Rhododendron ferrugineum, arándanos, Salix pyrenaica y otras especies arbustivas, en el piso subalpino de los Pirineos. Sobre los suelos calizos menos lavados suele ir acompañado por la sabina rastrera, gayuba y enebros (Juniperus communis subsp. hemisphaerica). Sus bosques constituyen el límite altitudinal del bosque en gran parte de los Pirineos, pudiendo ascender hasta los 2400 metros.

El pino albar desempeña el mismo papel en las otras montañas peninsulares, tanto silíceas como calizas. Es acompañado y superado en altitud por piornales, enebrales enanos y matorrales almohadillados de alta montaña. Su límite altitudinal inferior queda desdibujado por haber sido extendido a expensas de bosques caducifolios.

A una altura media y sobre suelo generalmente silíceo tenemos al pino resinero (Pinus pinaster) que en Galicia baja a nivel del mar y en el interior alterna con los melojares. Sobre suelos calizos, el pino salgareño (Pinus nigra subsp salzmannii) que desempeña un importante papel en muchas de las montañas del centro, este y sur de la Península; a la misma altura suele desplazar al anterior en los suelos con cal. Ambos son reemplazados en altura por el pino albar.

Los más cálidos de todos los pinares son los de pino carrasco (Pinus halepensis) que se sitúan en crestones rocosos y ladera soleadas, desde el nivel del mar, es el pino de las costas mediterráneas, hasta los 800-1000 metros de altitud en el interior, prefieren los suelos calizos.

El pino piñonero (Pinus pinea), quizá el más característico de todos, es un especialista en suelos arenosos. Forma extensas formaciones tanto en los arenales del piso inferior, provincias de Cádiz y Huelva, como en puntos del interior (Valladolid, Cuenca, Madrid). Finalmente se debe mencionar, por la importancia de sus repoblaciones y cultivos, al pino de Monterrey (Pinus radiata).

11) Sabinares

Los sabinares de sabina albar (Juniperus thurifera) constituyen una curiosa formación que ocupa las altas parameras y mesetas del interior, casi siempre por encima de los 900 metros de altitud. Sus principales bosques están en la Serranía de Cuenca, Sistema Ibérico, Alcarria, Maestrazgo y otras montañas del interior. Normalmente no forman bosques densos, mostrando una estructura de parque o bosque adehesado.

Prefieren los suelos desarrollados sobre calizas, especialmente los de tonalidades ocre o rojiza y ricos en arcilla, de carácter relicto (Terra rosa, Terra fusca); en ocasiones, como en la zona de Tamajón (Guadalajara), colonizan también los terrenos silíceos.

Están adaptados a un clima excepcionalmente duro y continental, donde prácticamente no encuentran competencia de otra especie arbórea; sólo la encina, que está ocupando algunos de los antiguos sabinares deforestados y el pino salgareño suele acompañarle con cierta frecuencia.

El enebro común (Juniperus communis subsp. hemisphaerica) es habitualmente una especie secundaria de estos sabinares. En altura se ponen en contacto con pinares de pino albar y con la sabina rastrera; esta última forma a veces parte de su estrato arbustivo.

El hecho de encontrase la mayor parte de las veces en zonas que han permanecido al descubierto durante gran parte del Terciario y sobre suelos considerados relictos, hace pensar en una gran antigüedad para estos sabinares. Las duras condiciones climatológicas, con la superficie del suelo sometida a procesos de helada y deshielos alternativos (crioturbación), dificulta el desarrollo de matorrales elevados.

Sus etapas regresivas suelen ser matorrales almohadillados de cambrones (Genista pumila) o tomillares y prados de diente dominados por matillas enanas y gramíneas de hoja punzante. En sus localizaciones de menor altitud puede alternar también con espliego y aliaga.

La sabina negral (Juniperus phoenicea) suele desempeñar habitualmente un papel secundario y no forma a menudo bosques densos. Sólo en algunas repisas rocosas o en medios especiales como las dunas fijas y arenales subcosteros adquiere alguna importancia forestal.

12) Matorrales de alta montaña mediterránea

La alta montaña mediterránea, por encima de los 1700 metros, presenta unas características especiales. Los inviernos son muy duros y prolongados; la cobertura de la nieve y las fuertes heladas impiden casi toda actividad biológica. Una vez desaparecida la nieve, el suelo se reseca con rapidez, por la fuerte insolación y elevadas temperaturas, que se alcanzan en verano.

El periodo de tiempo adecuado para el desarrollo vegetativo es por tanto muy corto y por las razones descritas, la mayoría de las veces seco. En estas circunstancias, el bosque empieza a entrar en crisis, siendo sustituido por piornales y matorrales pluvinulares; éstos van acompañados en sus niveles inferiores por pino albar, representado por ejemplares aislados retorcidos y deformados por la nieve.

En las montañas silíceas como el Sistema Central, Serra da Estrella, Sistema Ibérico soriano y parte de los montes cántabros, está ocupado por matorrales de piorno serrano (Cytisus purgans) o enebro rastrero (Juniperus communis subsp. alpina). En Sierra Nevada domina en cambio, en condiciones parecidas, la Genista baetica, acompañada a veces por piorno serrano y por otra raza de enebro (J. communis subsp. hemisphaerica).

En las montañas calizas como las del Maestrazgo y Serranía de Cuenca, lo característico es una formación arbustiva de sabina rastrera (Juniperus sabina) acompañada por pino albar. En las montañas calizas de Andalucía es destacable el papel de los matorrales pluvilunares y almohadillados de cambrones.

Está representada por la zona atlántica, que se extiende desde el norte de Portugal, Galicia, Asturias, Cantabria, Pais Vasco y Pirineos occidentales y centrales. Se caracteriza por un clima húmedo, suavizado por la influencia oceánica, con inviernos poco fríos y con una estación seca poco acentuada. Su área principal se extiende por el norte de Portugal, la mayor parte de Galicia, Asturias, Cantabria, País Vasco, noroeste de Navarra, y Pirineos occidentales.

No obstante, su influencia en forma de comunidades o especies concretas se extiende en muchos puntos hacia el interior, especialmente en la las mitades norte y occidental.

La vegetación está representada por bosques caducifolios de robles (Quercus petraea) y carvallos (Quercus robur), con fresnedas de Fraxinus angustifolia y avellanares en los suelos más frescos y profundos de fondo de valle.

El piso montano se caracteriza por la presencia de hayedos y a veces, en los Pirineos, por abetales de Abies alba; estos hayedos y abetales ocupan las laderas frescas y con suelo profundo de las montañas no muy elevadas. La influencia mediterránea se siente en la presencia de encinares con laurel, que se sitúan en las crestas y laderas más cálidas, especialmente sobre suelos calizos, donde se acentúa la sequedad.

El aprovechamiento por el hombre ha transformado muchos de estos bosques en prados, que conservan en sus lindes restos de los setos o especies del primitivo bosque. La orla natural está formada por setos y espinares que se instalan en los calveros y partes aclaradas; están integrados por rosas silvestres, zarzas, endrinos, majuelos y otros arbustos más o menos espinosos; también pueden representar este papel, los piornales y retamales.

Los siguientes son los principales bosques de esta zona.

1) Hayedos

Bosque de hayasSon los típicos bosques atlánticos que caracterizan el piso montano de la región eurosiberiana ibérica; se sitúan entre los 800 a 1500 m de altitud, en suelos frescos y más o menos ricos, tanto calizos como silicios, si bien suelen estar casi siempre acidificados por el intenso lavado.

El haya es un árbol que proyecta una sombra muy profunda, de forma que en sus formaciones tupidas quedan excluidas, en la mayoría de los casos, otras especies leñosas e incluso herbáceas. Su sotobosque por ello es muy pobre.

A pesar de su carácter atlántico, estos bosques penetran hasta el centro de la península, llegando al Moncayo, Somosierra-Ayllón y Montejo de la Sierra, este último en la provincia de Madrid. Refugiados en vaguadas y umbrías, donde encuentran condiciones favorables, su recuperación al ser desforestados es muy difícil y son desplazados por el melojo.

2) Robledales

Los bosques de robles, sobre todo de carvallos (Quercus robur), son los más característicos de la zona atlántica. Representan la formación forestal típica del piso basal, hasta unos 600 m de altitud.

En altura, al ascender en las montañas, son sustituidos por los hayedos y en los fondos de los valles por fresnedas y avellanares. De los dos robles principales el carvallo y el roble albar (Quercus petraea), el segundo es el que más penetra hacia el interior y el que más sube en altitud, pero desempeñando un papel secundario; en general, cuando el clima comienza a dejar notar su carácter continental, estos robledales son sustituidos por los de roble melojo.

El piso del roble es el más alterado, por ser el más adecuado para prados y cultivos. A los robles los acompañan con frecuencia castaños y abedules. Estos bosques al degradarse son sustituidos por espinares, piornales y último extremo brezales y tojos. Al carvallo correspondería en origen gran parte del área, ocupada actualmente por pinares y eucaliptales.

3) Abedulares

En la provincia atlántica los abedules forman pequeños enclaves o bosquetes al pie de los cantiles rocosos o en los claros de los hayedos, sobre suelos más pobres y acidificados, acompañados por el temblón y el serval de cazadores. Otras veces ocupa un piso propio, por encima del dominio del haya, en la zona montana de las montañas silicias; este piso suele ser de poca extensión y generalmente muy desdibujado asociado con el roble albar y servales.

4) Abetales

El Abeto blanco (Abies alba) se sitúa en las laderas frescas y con suelo profundo de las faldas de los Pirineos, formando abetales puros o, con más frecuencia, bosques mixtos con el haya. En altitud se extiende desde los 700 a 1700 m, pero sus principales masas se localizan el los valles más húmedos y umbrías. En altura es sustituido con cierta frecuencia por el Pinus uncinata (Pino negro). Estos abetales llevan a veces Acer pseudoplatanus (Arce blanco) y su sotobosque es muy similar al del hayedo. Como éstos, tienen un claro significado eurosiberiano.

La flora de la Península, por sus condiciones bio-históricas, geográficas, geológicas, orográficas, etc., es una de más ricas y variadas de toda Europa, sólo comparable a la de países mediterráneos como Grecia e Italia; se calcula que incluye más de 8000 especies distintas de plantas, muchas de ellas exclusivas (endemismos).

El mediterráneo, se sabe hoy, ha estado sometido en el pasado a grandes alteraciones de clima y vegetación, unido a unas variaciones, a veces muy grandes, en el nivel del mar y a variaciones en la posiciones relativas de las masas continentales (placas europea y africana). Con la entrada de plantas y el aislamiento, debido a las fluctuaciones marinas o a las periódicas glaciaciones, se puede encontrar una variada divesidad de especies vegetales.

La Península Ibérica, situada en una importante vía de paso entre África y Europa, se vio enriquecida con la llegada, según cambiaba el clima, de plantas esteparias, termófilas, xerófilas, orófilas, boreo-alpinas, etc, muchas de las cuales lograron mantenerse despúes, gracias a la diversidad de medios que existen en las cadenas montañosas, que les permiten subir en altitud si el clima se va haciendo más cálido, o descender si se vuelve más frio.

La complejidad geológica de la mayoría de las montañas ibéricas, especialmente de las Béticas, Sistema Ibérico y Pirineos, aumentó aún mucho más el número de nuevos medios a que adaptarse e hizo posible la diversidad y riqueza de la flora actual.

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Polos

Cuerpo del Cilindro

 

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